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Mende

L'histoire de Mende fut pendant longtemps guidée par l'influence de ses évêques. Au temps de la domination romaine, Viculus Mimatensis ne comptait que quelques villas, alors que Gaballum (Javols) était la capitale administrative de la province des Gabales. Mais, au IIIe siècle, les Alamans pourchassèrent l'évêque Privat jusqu'à Mende, où il trouva refuge dans la grotte du mont Mimat. Cet ermitage, lieu de prière, ne lui permit pas d'échapper aux barbares. Il fut mis à mort. Dès lors, son tombeau (crypte de la cathédrale) fit l'objet d'un pèlerinage dans la vallée. La ville prit de l'importance et, avec elle, le pouvoir de l'autorité religieuse. L'évêque du moment, Aldebert III de Tournel, entreprit alors un voyage jusqu'à Paris et fit hommage à Louis VII pour le Pays de Gévaudan en 1161. Le roi vit en lui un allié pour affermir son autorité et, par une charte scellée d'or, il attribua à l'évêque de Mende la domination temporelle sur tout le Gévaudan : l'acte resta connu sous le nom de bulle d'or.

Les évêques n'eurent de cesse de maintenir cette suzeraineté mais durent transiger d'abord avec les bourgeois, puissants marchands, qui obtinrent une participation aux affaires communales ; puis avec le roi, à nouveau. Malgré son envie, Philippe le Bel ne put revenir sur la bulle d'or, et les parties finirent par s'entendre en 1307 sur l'organisation de l'administration du Gévaudan, dorénavant en paréage : une partie serait sous l'autorité exclusive du roi, une partie sous celle de l'évêque exclusivement, une troisième serait terre commune. L'état de fait se maintient jusqu'à la Révolution.

Au XIVe siècle, à la fin des troubles occasionnés par la guerre de Cent Ans, les ravages et épidémies qui s'ensuivirent, la ville devint prospère grâce à l'importante industrie lainière et son commerce dans toute l'Europe. Tout juste si elle se mit en sommeil quand la ville passa, deux années durant, aux mains des protestants et du capitaine Mathieu Merle, en 1579. La cathédrale fit les frais de cette occupation, mais le marché reprit. La ville ne cessa de s'étendre, débordant largement ses murailles dont l'entretien fut peu à peu abandonné. Les Mendois en obtinrent la démolition en 1768. L'autorité épiscopale tomba enfin et Mende devint chef-lieu du département créé au début de la Révolution. Le XIXe siècle ne démentit pas le développement, favorisé par la fin de l'isolement avec de grands travaux routiers et surtout l'arrivée du chemin de fer vers 1880.

Aujourd'hui, elle est devenue une cité essentiellement commerciale et administrative, très animée l'été par un apport de population touristique. Toute la visite se concentre dans le coeur de ville délimité par un boulevard circulaire aménagé à l'emplacement des anciens remparts. A tout seigneur, tout honneur, il faut commencer par l'imposante masse de la cathédrale et la place...

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