Parcourir la Route 66, " the main street of America ", de Chicago à Los Angeles, est plus qu'un simple voyage. C'est une aventure, une initiation, une occasion de rencontres inattendues, un plongeon dans le passé d'une Amérique profonde. Première route moderne reliant l'Est à l'Ouest, sa vie dura à peine 60 ans avant de renaître avec ses vestiges : les motels, les diners, les drive-in, les stations-service, les magasins d'antiquités, les trading posts, tout ce qui a contribué à faire l'American way of life des années 1940 à 1980. La Route 66 a joué un rôle fondamental dans l'histoire des Etats-Unis, permettant aux citoyens qui le désiraient de partir à la conquête de l'Ouest avec parfois de grandes désillusions, de grandes souffrances mais aussi de grandes joies. Elle fut également par sa diversité et son histoire une source d'inspiration intarissable pour des artistes qui lui ont rendu hommage dans leurs films, romans ou chansons. Le parcours initial, modifié à plusieurs reprises et morcelé à de multiples endroits, permettra à chacun de vivre l'aventure de façon différente en fonction des choix d'itinéraires qui auront été faits. Il existe en effet plusieurs variantes sur les 4 000 kilomètres que représente ce beau périple. Si les plus aventureux choisiront de retrouver les traces de la première Route, d'autres plus pressés préféreront par endroit emprunter les grands contournements ou les voies rapides qui ont pris le pas au fil du temps sur les plus anciens tracés. Quels que soient le parcours choisi et le mode de locomotion emprunté, nul doute que les images qui auront défilé tout au long de ce grand ruban reviendront pour longtemps encore peupler nos rêves.

L'équipe de rédaction

REMERCIEMENTS. A Claire Delbos, Charlène et Christian, pour l'aide apportée à la conception de cette seconde édition.

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Les plus de Chicago et des Grands Lacs

Une population authentique et chaleureuse

Les populations des villes et des campagnes des Grands Lacs ont gardé cet esprit innovateur et ouvert qui date de la période où la région était la frontière ouest du pays. Cet esprit pionnier s'observe surtout dans l'authenticité de ses habitants ainsi que dans leur hospitalité, et est renforcé par la forte présence de descendants d'immigrés scandinaves qui sont venus peupler les plaines du Minnesota et du Wisconsin. L'esprit scandinave, conscient des enjeux environnementaux, versé dans les domaines de l'éducation, des services de santé et promoteur des politiques sociales, se retrouve dans une région américaine qui est finalement assez proche de la Scandinavie de par sa situation géographique et climatique. Une expression est même devenue célèbre dans l'Etat du Minnesota, où l'on parle de " Minnesota nice ", caractérisant l'esprit gentil et avenant des habitants de l'Etat. De leurs descendants, les Chicagoans ont gardé des qualités : ils sont sympathiques, ouverts et ont le contact facile.

La capitale mondiale de l’architecture

Chicago est la capitale mondiale de l'architecture, et ce depuis le Grand Feu de 1871 qui dévasta la ville, à la suite de quoi elle fut reconstruite avec des idées et des matériaux neufs. Des grands noms d'architectes comme Sullivan, Burnham, Frank Lloyd Wright ou encore Mies van der Rohe ont donné à Chicago son image de marque et son prestige international. Dans la région des Grands Lacs, d'autres types d'architecture ont vu le jour, comme celle de la House on the Rock d'Alex Jordan - maison accrochée en haut de sa falaise à Spring Green, Wisconsin -, ou encore celle aux lignes organiques de Frank Lloyd Wright qui a laissé sa marque dans les Etats du Wisconsin et de l'Illinois. On ne pourrait passer sous silence les superbes réalisations de l'architecte Albert Kahn à Detroit, notamment le Fisher Building, chef-d'oeuvre Art déco, et la Packard Automotive Plant, première usine automobile construite en béton armé aux Etats-Unis.

Une destination 100 % nature

Dans la région du nord des Grands Lacs, une nature à la beauté sauvage est ouverte à tous ceux qui ont le goût de l'aventure. La zone frontalière entre le Canada et les Etats-Unis est particulièrement propice aux sorties nature, que ce soit à pied sur les chemins qui se perdent dans les immensités, ou en kayak sur les centaines de petits lacs comme ceux qui forment les Boundary Waters, dans le nord du Minnesota.

Dans le nord du Wisconsin et dans la péninsule supérieure du Michigan, les forêts se peuplent de campeurs, pêcheurs ou de randonneurs. Sur la péninsule de Door County ou encore dans le sud-ouest du Michigan (South Haven, Saugatuck), on peut faire de la plongée sous-marine pour aller explorer les épaves des bateaux échoués pendant les violentes tempêtes qui balayent régulièrement les Grands Lacs. Quel que soit votre sport, vous êtes sûr de pouvoir le pratiquer.

Diversité et proximité

Rien n'est très éloigné dans les Grands Lacs. Un matin, on peut prendre le petit déjeuner sur les bords d'un petit lac de Lincoln Park à Chicago et, l'après-midi, visiter les quartiers ethniques de Milwaukee ou se promener sur les bords du lac Monona de Madison.

Géographiquement, la région est très diversifiée, du nord au sud on passe des grandes plaines à des collines roulantes puis à des grandes forêts boréales. Et, bien sûr, les lacs offrent un spectacle qui évolue selon les latitudes, l'heure de la journée et les conditions climatiques.

Une destination culturelle

L'histoire des Grands Lacs est intimement liée à l'histoire de France. Mal connue, cette période est pourtant riche en événements, de la découverte des Grands Lacs par le père jésuite Marquette à la traite des fourrures par les coureurs des bois et les " Voyageurs " en passant par les alliances guerrières avec les populations amérindiennes.

La visite de la région est jalonnée de petits musées, de statues et de monuments historiques à la mémoire de cette épopée sur des terres alors inconnues.

Quand les Français durent céder les territoires aux anglais, puis les Anglais aux Américains, des vagues d'immigration successives vinrent grossir les chiffres de la population américaine : Scandinaves, Irlandais, habitants des pays de l'Est, puis Chinois et Japonais, débarquèrent par millions sur le territoire nord-américain en quête d'un monde meilleur, fuyant les oppressions et les dures conditions de vie de leur pays d'origine. Aujourd'hui, l'histoire de cette immigration est exposée dans des musées de quartier, comme le Swedish Museum d'Andersonville, le Polish Museum of America, l'un des plus grands musées ethniques des Etats-Unis, ou encore le National Museum of Mexican Arts dédié à l'art, la culture et l'histoire mexicaine.

De grands espaces

La région des Grands Lacs est réputée pour la grandeur de ses paysages.

Dans le nord du Wisconsin, les paysages de forêts profondes s'étirent à perte de vue ; sur la rive nord du lac Michigan, on peut conduire pendant des heures le long du lac sur l'une des plus belles routes des Etats-Unis. Sur la péninsule de Door County ; arrivé à la pointe nord, on est au bout du monde.

Dans l'Etat du Minnesota, c'est la rive ouest du lac Supérieur que l'on peut longer pendant des heures, en remontant la Highway 61 de Duluth jusqu'à la frontière canadienne. Plus à l'ouest, Voyageurs National Park, dans la zone protégée des Boundary Waters, nous saisit par sa grandeur été comme hiver.

Dans la région de Chicago, la platitude des grands espaces est compensée par la présence des bâtiments qui figurent parmi les plus hauts du monde.

Quant au Michigan, l'immensité prend tout son sens dans des lieux comme le Porcupine Mountains Wilderness State Park, l'un des derniers espaces sauvages du Midwest, ou encore au Sleeping Bear Dunes National Lakeshore où d'immenses dunes bordent les rives du lac Michigan.

Une année de festivals

Si Chicago organise des festivals dans ses grands parcs face au lac, comme le festival de musique ou le festival du film en plein air, d'autres villes des Grands Lacs offrent aussi cette possibilité. Ainsi, à Milwaukee est organisé le plus grand festival de musique au monde, la Summerfest, qui dure onze jours et attire des centaines de milliers de spectateurs chaque année. A Detroit, des événements majeurs rappellent que cette ville est le berceau de l'automobile (North American International Auto Show) et de la techno (Movement). Les Twin Cities ne sont pas en reste, avec des événements organisés même au coeur de l'hiver. Même les petits villages organisent des festivals ou célèbrent des fêtes traditionnelles, été comme hiver.

Des saisons marquées

Contrairement à d'autres régions des Etats-Unis, les Grands Lacs bénéficient de quatre saisons bien distinctes. Les hivers, qui peuvent être rudes, laissent place à des printemps assez doux, des étés chauds tempérés sur les rives des lacs, et de longs automnes qui s'étirent jusqu'au début novembre. C'est la période de l'été indien, pendant laquelle les forêts du Nord flamboient, les feuilles changeant de couleur tous les jours et passant par les rouges et les orange les plus vifs.

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