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La Rochelle

Ensoleillée, belle rebelle... La Rochelle cumule les adjectifs. Il fait bon se balader dans les ruelles du centre-ville, humer cette atmosphère particulière d'une cité tournée vers l'océan qui a connu une histoire tourmentée. À l'origine se trouvait le petit hameau de Cougnes, vivant de l'exploitation des marais salants. Se rapprochant de la mer, les habitants ont alors fondé un village de pêcheurs sur un promontoire rocheux qui prit le nom de Rupella, la petite roche. Ce nom n'est pas étranger aux Rochelais car il est utilisé par de nombreuses enseignes (hôtel, club de basket, taxi...). Située au fond d'une baie, la cité est abritée des ravages de l'océan et protégée par les îles de Ré et d'Oléron. Bénéficiant au Xe siècle d'une charte pour l'exploitation du port, elle ne cesse de se développer et joue un rôle de premier plan. Fortifiée par Guillaume X, duc d'Aquitaine, La Rochelle obtient la protection d'Aliénor d'Aquitaine qui lui octroie une charte commune lui permettant de s'affranchir des tutelles féodales. Le port libre devient alors l'un des plus importants de l'Atlantique, les navires embarquent du vin produit en Aunis et en Saintonge mais aussi à Cognac, et l'or blanc, le sel. Au milieu du XIIe siècle, tout change ! Aliénor d'Aquitaine se marie en secondes noces avec le futur roi Henri II d'Angleterre. L'Aquitaine n'est plus française. Les tours tournent alors le regard vers l'Europe du Nord tandis que la cité bénéficie de pouvoirs politiques et judiciaires étendus. Les Rochelais en profitent pour élire le premier maire de l'histoire de France : Guillaume de Montmirail. Dès lors, la Rochelle changera de camp au gré des guerres entre les deux frères ennemis pour devenir définitivement française en 1372 grâce à une victoire de Bertrand du Guesclin sur les Anglais. La ville sera prise dans d'autres tourments au moment des guerres de Religion : devenue entièrement protestante au début du XVIe siècle, elle est secouée par de nombreuses destructions et tentatives d'intimidation. Mais rien n'y fait : La Rochelle devient progressivement une place forte de la nouvelle religion jusqu'à ces funestes années 1627-1628 qui marquent encore les esprits rochelais. Le cardinal de Richelieu, décidé à en finir avec les " rebelles huguenots ", organise le siège de la ville en construisant une immense digue destinée à affamer la ville. Le blocus dure treize mois et arrive à ses fins : la cité est décimée. Sur 28 000 habitants, seuls 5 500 survivent. Certains historiens racontent même que ce port atlantique compterait aujourd'hui parmi les plus grandes villes de France sans cet épisode tragique ! Frappée dans sa chair, La Rochelle reprend vite son souffle. Encore une fois, c'est avec son port qu'elle retrouve son salut, grâce au commerce triangulaire. Le regard est invariablement tourné vers l'ouest avec de nouveaux partenaires (Canada, Antilles, Guinée) et de...

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