Rochefort : Guide, actualité, adresses, avis - Petit Futé

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Rochefort

Quel étrange destin que celui de Rochefort... Château dominant la Charente et entouré de quelques maisons au XIe siècle, la ville change d'aspect au XVIIe siècle, devenant un grand port de guerre français. Louis XIV charge son ministre Colbert de trouver un port pour abriter le grand arsenal qu'il prévoit. Un temps évoqués, la presqu'île d'Arvert, Soubise, puis Tonnay-Charente sont délaissés au profit de Rochefort. La ville est privilégiée autant pour des raisons tant politiques que géographiques : les îles d'Aix et d'Oléron font office de tours de guet en cas d'approche ennemie, son estuaire à marée basse empêche les navires de remonter la Charente et, à l'époque, la navigation fluviale est idéale pour le transport des marchandises. C'est de cette riche histoire que Rochefort tire sa singularité et sa force. L'Arsenal, les formes de radoub, la Corderie royale, l'Ancienne École de médecine navale, tout renvoie à l'océan si proche, aux bateaux en partance vers des territoires lointains, pour des explorations, comme celle de Charles Plumier, qui en rapporta le bégonia, devenu l'emblème de la ville, qui lui a dédié un conservatoire unique en Europe. Le port fut aussi un lieu de partance pour des terres hostiles : de Rochefort, on appareillait pour le bagne, comme celui de Cayenne. Aujourd'hui, il fait bon flâner dans le jardin des Retours, caché du fleuve par un rideau végétal, ou de découvrir un peu plus loin l'arsenal, qui vit reconstruire L'Hermione, la frégate avec laquelle La Fayette partit se battre pour l'indépendance de l'Amérique. La ville célèbre d'ailleurs cette année l'anniversaire de la naissance du célèbre marquis. Et si vous preniez la mer ? L'occasion est belle de s'offrir une sortie sur l'océan. On peut aussi se laisser tenter par une balade à vélo, entre terre et eau, le long de la Charente, dont le site de l'estuaire est classé. Le centre-ville réserve également quelques surprises : il faut parcourir un peu la ville à pied pour admirer quelques beaux hôtels particuliers, et découvrir la place Colbert, le coeur de la ville, où Jacques Demy tourna ses Demoiselles de Rochefort. Ce n'est pas pour rien, si, bien avant lui, un autre artiste tomba amoureux de la ville : l'écrivain Pierre Loti, qui s'aménagea une demeure des plus fantasques avec des objets rapportés de ses voyages. Fermée au public depuis 2012 pour rénovation, la maison est visible, virtuellement, au musée Hèbre.

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