C'est une des plus petites communes d'Oléron et une station balnéaire d'un autre temps, avec des maisons basses que Pierre Loti décrivait comme étant aussi blanches de chaux que les casbahs d'Alger. Autrefois appelé " La Bray " ou " Brennus ", le petit village a longtemps vécu grâce à ces deux produits phares : le sel et le vin. D'ailleurs, pour que les vignes continuent à produire le précieux nectar, les Brénais récoltaient le varech - l'estran fut longtemps un grand centre de ramassage - pour le répandre comme engrais. Attachée à Saint-Georges-d'Oléron, dont elle était un des hameaux, la petite commune obtient son autonomie administrative en 1953. Se situant quasiment au bout de l'île, elle compte aujourd'hui un peu moins de 700 habitants qui vivent encore au rythme des marées. Les Brénais ont toujours eu conscience des richesses que leur apportait l'océan, comme en témoignent les écluses à poissons, ces pièges utilisés depuis des siècles et qui se révèlent à marée basse. Construites sur l'estran rocheux en forme de fer à cheval, ces écluses constituent un véritable patrimoine, aussi fragile - il en reste seulement quatorze sur l'île - qu'écologique, protégeant les côtes de l'érosion. Cette commune a su conserver toute son authenticité et son patrimoine à l'image de l'église et surtout de son moulin. Si autrefois Oléron était surnommée " l'île aux 100 moulins ", aujourd'hui seul celui de La Brée possède encore son mécanisme. Ayant cessé son activité au début du XXe siècle, il est racheté par la Communauté de Communes en 2012 pour une réouverture en 2021.

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