Là où le Rhône embrasse la Méditerranée, cette terre de tradition et de pèlerinage s'érige en capitale de la Camargue sauvage et authentique. Situées à environ un kilomètre à l'est de l'embouchure du Petit-Rhône, le village est relié à la ville d'Arles (à 38 km de là) par la RD570 et à la petite Camargue vers Aigues-Mortes et Montpellier par le bac du Sauvage, le pont de Sylvéréal et celui de Saint-Gilles. La ville, construite autour de son église forteresse des XIe et XIIe siècles et longtemps enserrée dans une enceinte, conserve encore aujourd'hui la trace de ce passé historique. Il faut attendre 1838 pour que le village prenne son nom actuel et, peu après, le célèbre pèlerinage des gitans est mentionné pour la première fois. Selon la légende, Marie-Jacobé et Marie-Salomé, deux chrétiennes proches de Jésus, et leur servante Sara, auraient fui les persécutions en Palestine sur une barque sans gouvernail. Leur embarcation aurait accosté, après un long périple, sur le rivage provençal. Les Saintes-Maries-de-la-Mer sont ainsi devenues un haut lieu de pèlerinage pour les Roms, Tziganes, Manouches et Gitans du monde entier qui s'y retrouvent chaque année au mois de mai pour vénérer sainte Sara, la Vierge noire, une figure essentielle de leur patrimoine religieux.

Si le village est des plus pittoresques, n'hésitez pas à vous en éloigner pour découvrir l'étang de Vaccarès, vous balader au bord de mer ou encore découvrir la magnifique Camargue sauvage avec ses cabanes de gardians, reconnaissables par leurs murs bas blanchis à la chaux et leur grand toit surmonté d'une croix, ses envols de flamants roses, ses troupeaux de taureaux et ses chevaux blancs s'ébrouant tranquillement en toute liberté. Alors que la saison estivale semble propice à la découverte de la Camargue traditionnelle, avec ses nombreuses fêtes et ferias, les amateurs de grands espaces se laisseront envouter par sa quiétude et sa beauté sauvage révélée en basse saison.

À voir / À faire à Saintes-Maries-de-la-Mer

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