Avec 40 000 habitants, Alès - deuxième ville du département après Nîmes -, revendique son statut de capitale des Cévennes. Plus encore que Nîmes, ce creuset du protestantisme Huguenot (XVIe, XVIIe et XVIIIe siècles) a vu naître la " paix d'Alais ", mettant fin aux guerres de religion (édit signé en 1729). À cette époque, ce sont les vers à soie qui assurent la richesse de la région et de la ville et ses habitant vivent du textile grâce au commerce. Un siècle plus tard, l'arrivée du chemin de fer et la révolution industrielle induisent une transition énergétique vers le développement du charbon. Les petites exploitations individuelles, familiales et artisanales implantées jusqu'à Portes laissent la place à de grandes entreprises... Et l'ouvrier migre de l'atelier à l'usine ou à la mine. Alès devient l'un des moteurs industriels du Languedoc-Roussillon. Vingt mille mineurs y arrachent le charbon des entrailles de la terre. Le charbon à Alès, c'était du travail pour tout le monde - grand-pères, pères, fils, frères et cousins-, le plein emploi qui, aujourd'hui n'est plus. Alès et ses alentours (La Grand-Combe, Les Salles-du-Gardon, Saint-Martin-de-Valgalgues...) gardent d'importantes traces de cette épopée minière à laquelle s'associèrent de nombreuses autres grandes industries. Dans le fond, aux côtés de l'Ermitage, où des fouilles ont mis au jour des vestiges néolithiques, il reste le crassier de la mine qui se consume lentement : incendié en 2004, les déchets de charbon qui le composent brûlent encore car le coeur du terril est impénétrable. Cette combustion, invisible à l'oeil par beau temps, diffuse des traînées de vapeur par temps humide, et donne au dôme qui domine la ville des allures de volcan. Cette "éruption pacifique" pourrait bien durer dix ans... Aujourd'hui, tourisme, développement durable, PME et sports mécaniques dynamisent une ville qui mène une reconversion radicale et progressive.

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