Une découverte de très grande importance a eu lieu au nord de la mer Morte, sur les rives jordaniennes du Jourdain : on y a localisé le site où Jean-Baptiste vécut et où Jésus aurait été baptisé. Ce site, nommé Béthanie, est clairement mentionné dans l'Evangile selon saint Jean : " Cela se passait à Béthanie, au-delà du Jourdain, où Jean baptisait. " (Jean 1, 28.) Les archéologues lorgnaient depuis longtemps ce site, y soupçonnant des trésors. Mais la zone, située à la frontière entre la Jordanie et les Territoires palestiniens (Cisjordanie), fut longtemps interdite d'accès. Les fouilles commencèrent en 1996 et continuent encore aujourd'hui ; elles ont pour l'instant mis au jour des vestiges de l'âge du bronze à la période omeyyade. On notera ainsi des ruines du Ier siècle, un monastère byzantin, de nombreuses églises et installations (bassins notamment) qui permettaient d'accueillir les pèlerins et candidats au baptême. Ces découvertes prouvent l'occupation du site à l'époque du Christ et une fréquentation assidue par des pèlerins durant de nombreux siècles. C'est une très bonne nouvelle pour les autorités jordaniennes qui entendent faire de ce site un important lieu de pèlerinage.

En effet, le lieu du baptême a longtemps été localisé à Qasr el-Yahoud sur l'autre rive du Jourdain bien que les archéologues n'y aient jamais vraiment retrouvé de preuves. Mais il y affluait de nombreux touristes et pèlerins, et les retombées étaient importantes pour l'économie touristique israélienne ou pour l'autorité palestinienne.

Aujourd'hui reconnu par les archéologues et théologiens, le site côté jordanien est en plein développement.

Le pape Jean-Paul II a visité Béthanie dans le cadre d'un pèlerinage en Terre sainte en mars 2000. Le 10 mai 2009, Benoît XVI s'y rend également, puis c'est au tour du pape François de venir s'y recueillir le 25 mai 2014. A cette occasion, il s'était adressé à une foule de Palestiniens, Jordaniens et de réfugiés de Syrie et d'Irak, dénonçant les atrocités de la guerre.

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