Ne vous fiez pas à son nom. Hell-Bourg, charmante bourgade perchée à 930 m d'altitude, est tout sauf " Le village de l'Enfer " ! C'est même plutôt un petit paradis qui prit le nom du gouverneur de Hell à l'époque où celui-ci régnait sur " Madagascar et ses Dépendances " (1838-1841). Grâce à ses sources, découvertes en 1832 et d'une qualité digne des eaux de Vichy, Hell-Bourg devint au XIXe siècle une station thermale de choix, dotée de très belles villas et fréquentée par la haute société créole mais aussi par des colons sud-africains, princes malgaches et nababs indiens. Baudelaire y aurait séjourné lors de son périple aux Mascareignes, au bras d'une charmante Malabaraise dont il vante la beauté dans Les Fleurs du Mal.

Mais en 1948, un cyclone fit disparaître la source chaude de cette bourgade où un hôpital militaire en 1860 avait été érigé pour soigner les soldats des guerres de colonisation blessés dans la région. Dès lors, la ville connut un sévère déclin, jusqu'à ce que des efforts soient accomplis, à partir des années 1980, en vue de la préservation de son patrimoine culturel et architectural. Grâce à ces initiatives, aujourd'hui, les anciennes cases qui bordent la rue principale sont superbes, en excellent état et magnifiées par des jardins aux fleurs multicolores. On les appelait autrefois les " cases de changement d'air " puisque la plupart servaient de résidences secondaires aux familles riches des Bas, en mal de fraîcheur.

L'une des plus remarquables : la maison Folio, classée aux Monuments historiques. Ne la manquez sous aucun prétexte, son propriétaire se fera un plaisir de vous raconter son histoire... Et de trouver les mots et les images pour vous convaincre, s'il le fallait, qu'Hell-Bourg fait bel et bien partie des plus beaux villages de France, c'est même le seul village d'outre-mer à être ainsi labellisé.

Hell-Bourg est environné de plusieurs îlets (Mare à Poule d'Eau, Ilet à Vidot) et est le point de départ de randonnées le plus important du cirque : une randonnée assez facile vers le Piton d'Anchaing, qui offre un panorama sur l'ensemble du cirque, et d'autres randonnées longues et difficiles vers le Piton des Neiges, la forêt de Bélouve et Mafate.

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