Capitale touristique de l'île, Saint-Gilles-les-Bains ressemble à une station balnéaire de la Côte d'Azur. Qu'on l'aime ou qu'on la trouve trop " zoreille ", Saint-Gilles reste un passage obligé pour tout touriste fraîchement débarqué. D'abord, c'est ici que se trouvent la plupart des prestataires touristiques (plongée, pêche sportive, organisateurs de randonnées, agences de voyage), l'excellent office de tourisme de Saint-Paul, et beaucoup d'hôtels familiaux. De plus, vous ne trouverez nulle part ailleurs une telle concentration d'activités : port de pêche et de plaisance, aquarium, centres de plongée, excursions en mer, plages, restos, boîtes... Et aux alentours plusieurs jardins botaniques, ou encore le domaine de Villèle, qui méritent largement un détour. Bref, bien qu'embouteillée et chère, l'incontournable Saint-Gilles est une petite ville plutôt agréable. Mais attention, elle n'est pas représentative de la vie réunionnaise, et il serait vraiment dommage d'y passer tout son séjour.

La ville s'organise autour de l'avenue du Général-de-Gaulle, animée de commerces, restaurants, bars à la mode et quelques discothèques (les autres sont plus loin, à l'Ermitage). A 200 m, la plage en arc des Roches Noires bénéficie d'une agréable promenade mais depuis 2013, on ne peut plus s'y baigner. Tout le reste du littoral de Saint-Gilles est interdit de baignade, parce que c'est impossible avec la houle qui se fracasse directement sur le platier corallien. On peut tout de même y faire trempette, dans quelques cuvettes naturelles creusées dans le grès et protégées par une barrière de corail toute proche, et aussi bronzer, bâtir des châteaux de sable et admirer les couchers de soleil. Pour nager vraiment, il faudra aller dans le lagon de l'Ermitage ou la Saline-les-Bains.

Un peu à l'écart, la place du Marché vous invite à flâner autour des magasins de vêtements et d'artisanat et, après le pont piétonnier, vous arrivez au port de plaisance. On y déambule de brasserie en restaurant, bercé par le ballet incessant des bateaux. Après le port, la grande plage des Brisants accueille les sportifs pour des sessions de beach tennis ou beach volley le soir venu, tandis que de l'autre côté, en direction de Boucan-Canot, le littoral de Grand-Fond recèle des plages plus étroites, mais aussi plus sauvages et moins fréquentées.

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