Une charmante bourgade agricole, à quelques minutes de la nationale qui file vers Saint-Joseph. Dominée par le piton du Calvaire, Petite-Ile affiche 11 500 habitants vivant essentiellement de la culture des légumes et agrumes sur ses pentes ensoleillées. Le village tire tout simplement son nom de la petite île située à 100 m de la côte, le seul lopin de terre détaché de La Réunion.

Ne rêvez pas : il ne s'agit pas d'un îlot de sable blanc ombragé de cocotiers, mais d'un rocher inhospitalier de 150 m de longueur, agressé par l'océan, et habité par des oiseaux rares, défendus avec ferveur par les écologistes. Quant aux eaux qui l'entourent, ce ne sont pas des lagons turquoise mais des fonds au bleu dur, grouillant de requins !

Cette petite île que l'on admire donc de loin se trouve à 2 km du village du même nom. Une balade à pied permet d'observer l'océan en furie et les milliers d'oiseaux qui peuplent cette colline plantée dans l'océan.

Du piton du Calvaire, près du centre-ville, un beau panorama s'ouvre également sur les pentes du Sud Sauvage, ses champs de canne et la mer. Haut lieu de pèlerinage depuis le XIXe siècle, chaque 14 septembre s'y rassemblent des milliers de croyants, pour honorer une légende selon laquelle une croix aurait été découverte dans une grotte où l'homme n'avait pourtant jamais mis les pieds.

La route se poursuit ensuite à travers une végétation luxuriante et qui le sera de plus en plus à partir de Saint-Joseph. Filaos, bananiers, manguiers, avocatiers, bougainvilliers et pieds de letchis abondent. Un vrai régal en été, à partir du mois de novembre, quand mangues et letchis rivalisent de douceur, avant d'être remplacés par les longanis, au mois de mars.

L'économie de la région repose principalement sur la canne à sucre, les cultures vivrières et les fruits, ainsi que le miel et l'élevage dans les Hauts. L'ail y est fêté allègrement en octobre ou novembre, chaque année, pendant 3 jours !

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