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Dunkerque

Les origines de Dunkerque sont encore incertaines, mais la présence des premiers pêcheurs est attestée dès les années 650. A cette époque, il ne s'agit encore que d'une petite bourgade lovée dans une crique naturelle protégée par les dunes. Le VIIe siècle est une époque de forte évangélisation et la bourgade se dote très vite de sa première église. C'est de cette église (" kerque " en flamand), nichée dans les dunes (" duyn " en flamand) que naîtra le nom de la ville : Dunkerque. Ce nom apparaît pour la première fois dans une charte de 1067, mais il faut attendre 1170 pour que Dunkerque accède au rang de ville grâce à l'octroi d'une charte communale par le Comte de Flandre Baudouin III. Ce dernier dote la ville de ses premières fortifications car par sa situation géographique exceptionnelle, Dunkerque représente déjà un enjeu stratégique majeur. La maîtrise de l'eau est également un enjeu important et les travaux d'aménagement se succèdent (digues, canaux, polders) laissant deviner l'avènement prochain du grand port. Jusqu'en 1646, la ville appartient aux Comtes de Flandre et à leurs héritiers et passera ainsi sous le joug des rois d'Espagne et des ducs autrichiens, qui tous participeront à l'essor de la ville et au développement de son système défensif. Puis de 1646 à 1662, la ville connaît une période de troubles politiques et militaires durant laquelle Espagnols, Anglais et Français s'en disputent la possession. Convaincu de l'importance de la ville, Louis XIV la rachète en 1662 à son cousin germain... Charles II d'Angleterre ! Pour le roi de France, Dunkerque sera une forteresse maritime et terrestre. C'est au génial Vauban qu'est confiée la charge de transformer les anciennes fortifications, d'améliorer l'accès au port et de construire un arsenal. Ces imposants travaux durent de 1678 à 1705 et mobilisent la moitié du budget alloué à la protection des ports français ! La ville connaît alors un essor économique et démographique sans précédent. La ville déborde les remparts et se développe en une ville basse, théâtre de commerces plus ou moins licites. Eh oui, la ville devient vite un repaire de corsaires dont le célèbre Jean Bart fera la renommée. Les Anglais y voient une menace pour leurs intérêts et en 1713, lors de la signature du Traité d'Utrecht, ces derniers exigent le démantèlement complet des fortifications ainsi que la sous-utilisation du potentiel portuaire. Dunkerque se tourne alors vers la pêche, et surtout la " pêche à Islande ", fameuse pêche à la morue dans les eaux poissonneuses du Grand Nord. Elle complète ses revenus par d'autres activités plus discutables, le commerce colonial et la contrebande en tête. (Au XVIIIe siècle, la contrebande ou smogglage rapporte quatre fois plus que toutes les pêches réunies !) Mais il faut attendre les années 1880 pour voir Dunkerque devenir le troisième port du pays, grâce à...

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