Welkom in Brugge ! Pas besoin d'aller très loin pour vivre un vrai dépaysement. Quelques heures de train et vous y êtes. Avec sa langue gutturale mystérieuse, ses villes moyenâgeuses façonnées de ruelles, dominées par des beffrois carillonnants, hérissées des flèches de cathédrales gothiques, la Flandre surprend et émerveille. Elle se découvre à pied, à vélo ou en tramway, on en oublie le bruit des voitures tant les centres sont pensés pour les piétons et les vélos. Enfin des vacances.

La Venise du Nord est le joyau touristique de la région. Classée au Patrimoine mondial de l'Unesco, Bruges a gardé son air médiéval lorsque ses voisines Anvers et Gand se sont développées à grande vitesse. D'ailleurs ici, on prend le temps de flâner dans les ruelles, apprécier les musées, lézarder sur un bateau ou à la terrasse d'un restaurant, lever le nez pour contempler l'architecture. Ne partez pas sans goûter une carbonade ou une moule-frites, accompagnée d'une bière tirée d'une large palette locale. Le choix sera cornélien.

Gand, peu connue des Français, recèle un imposant château-fort du XIIe siècle, un centre historique bien conservé qui compte moins de canaux qu'à Bruges mais nombre de cathédrales et monuments. Autour, une nébuleuse de musées d'art longs à fouiller. Mais Gand se distingue par son énergie. Effrontément jeune et étudiante, elle est bruyante et festive la nuit, végétarienne et branchée en journée.

Enfin, Anvers, deuxième port d'Europe, impressionne dès l'arrivée dans sa gare gigantesque, à l'image de la ville. Son quartier de diamantaires, son centre historique et sa cathédrale vertigineuse sont entourés de quartiers fourmillants de restaurants de cuisine du monde, de musées, de bars, de galeries d'art. Impossible d'en faire le tour en quelques jours.

Remerciements. Merci à Victor Brévière et Philippe Proost pour leur éclairage personnel sur la culture belge et à toutes les personnes qui ont croisé mon chemin pendant mon enquête.

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    L'art et l'architecture

    A la croisée de différentes cultures, la Flandre a connu la plupart des grands courants artistiques européens, mais elle a aussi innové. A plusieurs reprises, la Belgique s'est trouvée sur le devant de la scène en Europe notamment avec l'invention d'une peinture aux pigments si fin qu'ils sont à l'origine des nouvelles techniques et inspirations des peintres flamands dits primitifs (du Moyen-Age tardif) façonnant des artistes comme Van Eyck, Bruegel, Rubens, Bosch, Jordaens ou Memling sont reconnus par tous comme des maîtres. Les musées regorgent évidemment de trésors, issus de l'art flamand, de la Renaissance, de la Contre-Réforme ou du surréalisme. De nos jours, l'art et l'innovation sont encore bien présents en Flandre notamment à Anvers. Côté architecture, la Flandre possède un riche héritage qui mélange divers styles : gothique, baroque, Renaissance, Art nouveau et Art déco. Et les monuments somptueux sont très nombreux : beffrois, hôtels de ville, cathédrales, béguinages...

    Le plaisir des deux-roues

    Rien de plus agréable que de se déplacer à vélo dans le Plat Pays et surtout de ne pas subir le stress, le bruit et la pollution automobile en profitant de centres piétons où il est facile de se déplacer à vélo ou en trottinettes électriques (désormais en libre service à Anvers). Dans cette façon écologiques de penser la ville, les transports en commun ont été privilégiés et culturelleent le vélo s'est taillé une place en or. On trouve de nombreux loueurs, des parkings (qui sont en fait des forêts de vélos impressionnantes), et des pistes cyclables ultra développés au sein des villes ou en dehors, notamment le long du littoral. On peut relier toutes les villes de Flandre en utilisant des routes réservées aux vélos et transporter son deux-roues dans le train moyennant un supplément. Alors pourquoi ne pas se lancer dans un petit " Gand-Bruges ", " Bruges-Damme ", " Knokke-Bruges-Ostende ", " Malines-Anvers ", ou un autre périple à vélo à travers ce pays ? D'ailleurs des vélos sont proposés à la location au sein même des gares de train.

    Les balades en amoureux

    Partez main dans la main à la découverte des canaux et petites ruelles de Bruges ainsi qu'au long de la Lys à Gand. Dans ces deux villes d'eau, la promenade en bateau sous l'oeil noir des cygnes, offre des points de vue originaux et très romantiques. Peu importe la saison, il émane toujours un charme indéniable de ces deux villes flamandes. C'est une destination romantique à souhait.

    Les festivités

    En Flandre, on est fortement attaché aux diverses manifestations, fêtes, processions... Nombre d'entre elles ont des origines religieuses mais sont aujourd'hui devenues de grandes fêtes populaires. Dans un autre registre, les festivals flamands font la fierté de la région, car ils sont connus dans le monde entier. On citera par exemple : Wechter, Pukkelpop, Tomorrowland, etc.

    Un bond dans le Moyen Âge gothique

    Entrer dans la basilique de Saint-Sang à Bruges, c'est déjà faire une immersion dans le Moyen Age, au XIIe siècle, lorsque l'église romane fut agrandie pour recevoir une relique du Saint-Sang du Christ ramenée de Terre sainte par Thierry d'Alsace. Visiter le château des Comtes de Gand ramène le visiteur a la même époque. A Bruges, les canaux, les ruelles pavées aux façades travaillées, les beffrois et halles aux draps laissent imaginer la prospérité de ces villes à l'époque. Mais c'est surtout les innombrables églises et cathédrales gothiques dont les flèches lourdement sculptées pointent vers le ciel qui ramènent le visiteur à l'âge d'or de la Flandre.

    La bonne chère

    De la petite restauration aux tables gastronomiques, en passant par les traditionnelles brasseries, la Flandre regorge de bonnes adresses où la cuisine raffole de viandes en sauce, de gibier même en hiver, et de plats qui colmatent les estomacs les plus affamés. Filet d'Anvers, anguilles au vert, sole à l'ostendaise, chocolat de Bruges, sans oublier les innombrables bières... Pour contrebalancer les friteries, carbonades et autres plats caloriques, une flopée de restaurants healthy et végétariens ont fleuri dans les villes. Les spécialités sont multiples et savoureuses. Pour autant, les cuisines étrangères ne sont pas en reste elles non plus et reflètent l'esprit multiculturel de la Flandre.

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