Canton (Guangzhou) est la capitale de la province du Guangdong, le plus grand centre urbain politique, culturel et économique de la Chine du Sud. Dominant les riches plaines du delta de la Rivière des Perles, Canton constitue l'une des plus anciennes agglomérations de Chine et l'un des principaux ports d'entrée du pays depuis plus de 2 000 ans.

Cette mégalopole tentaculaire couvre une superficie totale de plus de 8 500 km² (dont 2 000 km² rien que pour le centre urbain), avec une population de 12 millions d'habitants. Sur le plan historique, quatre villes-satellites sont inséparables de son essor économique : Panyu (l'ancien nom de Canton), Huadu, Zengcheng et Conghua.

Comme coupée de l'effervescence urbaine pourtant si proche, l'île de Shamian est aujourd'hui un lieu unique, héritage de l'histoire moderne de Canton. Elle fut longtemps une concession réservée aux étrangers, qui y stockaient leurs marchandises afin de commercer avec la Chine. Dès la fin du XIXe siècle, Canton se modernisa, comme l'attestent les magnifiques villas du quartier de Xiguan et les arcades commerçantes le long des trottoirs du centre-ville. Le quartier était dominé par le célèbre hôtel Aiqun, construit en 1937 et autrefois l'édifice le plus haut de Canton avec ses trente étages (64 m).

En 1982, Canton fut retenue dans la liste des 24 centres urbains chinois classés au registre des villes historiques de Chine. Aujourd'hui, elle est un véritable cauchemar pour les automobilistes et ses trésors architecturaux tendent à passer inaperçus dans la masse du béton et des ponts suspendus. Et pourtant, Canton respire encore l'enivrant parfum du commerce, celui qui l'a rendu si célèbre en Occident, sans oublier les mille autres effluves savoureuses de sa cuisine locale, l'un de ses plus fabuleux trésors.

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2018-12-05
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