Dominant la vallée de la Vilaine, Vitré est une perle du patrimoine médiéval breton. Elle naît aux XIe-XIIe siècles autour de son monastère. Son château fort défendant l'accès à la Bretagne en fait rapidement une place militaire aussi importante que Fougères. Vitré est l'une des plus anciennes baronnies régionales. Le premier château fut construit par Rivallon le Vicaire, chevalier du duc Geoffroy Ier, mais le second édifice (construit par le fils de Rivallon) le supplante et assure le rayonnement de la ville. A partir du XVe siècle, Vitré est une cité des plus actives, vivant du commerce international des toiles de chanvre et des draperies, son influence perdurant jusqu'au XVIIe siècle. Au XVe siècle, les marchands fondent la confrérie des Marchands d'outre-mer qui exporte vers l'Europe et l'Amérique la grosse toile dite " de canevas ". L'aisance de la ville se lit dans la prolifération de maisons à pignon aigu et à pans de bois des bourgeois vitréens, qui se démarquent fortement en Bretagne. Pierre Landais, fils d'un marchand de textile, devient alors le garde-robier et le trésorier du duc François II de Bretagne. Influent, il tente faire de la région un petit État prospère, mais il s'attire l'hostilité des aristocrates et est pendu en 1485. Au XVIe siècle, la ville devient l'un des bastions du protestantisme en Bretagne, s'opposant aux Ligueurs catholiques qui assiègent la cité pendant cinq mois en 1589. Visitant Vitré, Henri IV aurait dit à l'époque : " Si je n'étais roi de France, je voudrais être bourgeois de Vitré. " Au XVIIe siècle, la ville compte 7 000 habitants et accueille par sept fois les États de Bretagne, preuve de son influence politique. A partir de la seconde moitié du XVIIe siècle, la ville entre dans une profonde léthargie... pour se réveiller dans les années 1970 et retrouver son dynamisme sous l'impulsion de l'agroalimentaire, du machinisme agricole et de l'électronique et du tourisme. En début de visite, profitez de la vue panoramique sur le site des Tertres Noirs.

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