A l'époque romaine, voulant exploiter une situation géographique idéale pour les échanges commerciaux avec ses voies fluviales et lagunaires qui pénétraient à l'intérieur des terres, Auguste fit construire le port de Classe, aujourd'hui ensablé, où il fit équiper une flotte. L'empereur Claude l'entoura de murailles, tandis qu'en 402, pendant le règne d'Honorius, elle fut, du fait de sa position stratégique plus favorable, élevée au rang de capitale de l'Empire romain d'Occident en lieu et place de Milan, trop exposée aux attaques terrestres des barbares. La cité continua d'être siège impérial jusqu'à la chute de l'Empire romain d'Occident en 476. Elle devint alors la capitale du royaume d'Italie d'Odoacre, puis à partir de 493 celle du royaume des Ostrogoths. Ici commença sa période de gloire : de 493 à 526, la ville accueillit la cour de Théodoric, roi des Goths. Un véritable quartier goth vit le jour dans la partie est de la ville. Le palais impérial fut embelli et devint le siège du roi. Ravenne resplendit d'art et de culture. Le christianisme aryen des Goths insuffla à la création artistique une extraordinaire vitalité. Ravenne atteignit son apogée sous Justinien, qui, vers la moitié du VIe siècle, l'élut capitale de l'Italie byzantine. C'est à ce moment qu'apparut le chef-d'oeuvre architectural de San Vitale ainsi que le meilleur de l'art byzantin (surtout à caractère religieux). De cet univers, il reste aujourd'hui de magnifiques églises, dont la basilique Sant'Apollinaire Nuovo, et, à l'extérieur des murailles, le stupéfiant mausolée royal. Subsistent aussi les marbres et les statues échappés aux razzias de Charlemagne qui fit transférer au musée d'Aquisgrana d'innombrables objets d'époque romaine et paléochrétienne. Ville classée au patrimoine mondial de l'Unesco, Ravenne reste celèbre dans le monde entier pour la splendeur de ses mosaïques byzantines.

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