Melle défend un patrimoine renversant, qu'elle doit non seulement à ses mines d'argent, exploitées aux VIIe-XIe siècles, mais aussi à sa position sur le Chemin de Compostelle (la via Turonensis, aujourd'hui GR 655). Importante étape jacquaire, elle se distingue pour son exceptionnelle triade romane, 3 églises des Xie-Xiie siècles : l'époustouflante Saint-Hilaire, au bord de la Béronne (Unesco), Saint-Pierre (plus modeste) et Saint-Savinien, ceinturée d'anciennes fortifications. Trésors que complète le 3e arboretum de France depuis 1979. Enfin, située à 30 km de Niort, Melle est accessible en vélo via la Véloroute 93 (Niort-Chef-Boutonne, 51 km). 

 

Incontournables mines d'argent

Si des sépultures attestent de présence humaine durant l'Antiquité, Melle ne prend son ampleur qu'à l'époque mérovingienne : ses filons de galène, du plomb contenant de l'argent, exploités dès 602, en font une cité minière prospère puis un atelier monétaire royal (à partir de 768). Avec l'édit de Charles-le-Chauve, en 864, ce dernier devient le seul d'Aquitaine habilité à frapper, jusqu'en 1189, l'obole et le denier. Epuisement du filon, restructurations administratives, tremblement de terre ? On explique mal la désaffection du complexe survenue autour de 995. Visite : 1h30.


Ballade au centre-ville

Une petite merveille inattendue, Melle. Bâtie sur un promontoire à l'intérieur de puissantes fortifications, dont quelques vestiges subsistent, la cité a conservé son charme d'antan. Une fois passées les halles de style Baltard (1903) et la place Bujault (marché le vendredi matin), rendez-vous Grand-Rue. De là, perdez-vous au gré des ruelles, en quête de l'hôtel de Ménoc, aux tours gothique flamboyant du XVe siècle, du temple protestant (1836), des façades à pans de chêne découvertes fortuitement dans les années 1980. Autour de l'ancienne enceinte, le chemin de la découverte (arboretum) relie divers monuments : église Saint-Hilaire, lavoir de Loubeau...

 

De la culture à gogo

Des années que Melle vit au rythme de son éblouissante programmation culturelle. Une prestigieuse biennale d'art contemporain y est organisée depuis 2003, la dernière en 2018 (septembre). Les associations La ronde des Jurons et les Arts en Boule proposent toute l'année quantité d'événements musicaux, spectacles vivants, festivals tels que Les Givrés (février) et Le Boulevard du Jazz (juillet). Melle possédant son site de protection des chauves-souris, les carrières de Loubeau (Natura 2000), elle participe aussi à la Nuit internationale des chauves-souris (dernier week-end d'août).

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