Chef-lieu du département des Vosges, Epinal jouit d'une situation privilégiée au coeur de l'Europe. Pourtant, il n'y a pas si longtemps, la ville n'avait guère bonne réputation... Les préjugés en faisaient une cité grise, industrielle, triste. Pourtant, c'est grâce à la révolution industrielle du XIXe siècle qu'Epinal a su assoir sa puissance économique et sociale. Partie intégrante du sillon lorrain, elle devient au fil du temps un pôle commercial, industriel et touristique indéniable. De par sa position stratégique (située au carrefour de l'Allemagne, de la Belgique, du Luxembourg et de la Suisse), elle est remarquablement bien desservie par les voies de communication et les axes de transport. Bâtie sur les deux rives de la Moselle, la ville se divise en deux parties : d'un côté la rive droite ou plus communément appelée le quartier historique (avec sa place des Vosges, son hôtel de ville, le marché couvert, le théâtre, la basilique, la préfecture et de nombreux restaurants) et de l'autre côté la rive gauche (davantage urbaine et composée de commerces). Les deux rives sont reconnaissables grâce à leur place qui constitue leur identité : la place des Vosges à droite et la place des Quatre Nations à gauche.

Un peu d'histoire

Suite à la défaite de la France en 1870, Epinal connaît un fabuleux boom économique. Le traité de Francfort reconnaît la ville ainsi que la quasi-totalité des Vosges comme française. Permettant alors d'importants développements basés sur l'immigration d'industriels alsaciens. En effet, ces derniers s'installèrent dans les Vosges avec leur industrie cotonnière afin de fuir l'occupation allemande. Celle-ci profita à toute la vallée de la Moselle. Puis passée la phase d'expansion, Epinal se reposa lourdement sur ses lauriers. Ce n'est qu'à l'arrivée de l'homme politique Philippe Seguin, dans les années 1980, que la ville retrouve un nouveau souffle.

Entre architecture, culture et tradition : naissance d'un patrimoine singulier

Sous l'impulsion de Seguin, la bourgade s'offre une seconde jeunesse. De nombreux complexes sportifs naissent en périphérie. Une piscine olympique voit le jour ainsi qu'une faculté de droit ironiquement installée à la place de l'ancienne prison. A l'Est, le quartier d'Ambrail fait peau neuve. Les immeubles du début du XXe siècle, totalement délabrés, ont été rasés pour faire place à une architecture moderne, plus aérée, dont les façades, élégantes, sont ornées de fresques peintes. Le quartier a vu grandir un petit centre commercial à dimension humaine. Depuis, la ville n'a cessé de se développer. C'est pourquoi Epinal est un savant mélange de traditions et d'innovations.

Fondée en 1796 par Jean-Charles Pellerin, son Imagerie continue de participer à l'essor de la ville. C'est ici que les premières Images d'Epinal furent imprimées en série. Au départ, l'Imagerie aborde principalement des sujets religieux et historiques. Puis, elle se diversifie au fil du temps : Fables de La Fontaine, devinettes, petites histoires amusantes et jeux d'enfants... constituent les thèmes principaux. Connue mondialement, elle continue de produire ses images d'antan et perpétue cette coutume en travaillant en partenariat avec plusieurs artistes.

Nombreux sont les édifices de la ville classés au titre des Monuments historiques. De la basilique médiévale Saint-Maurice à la Maison Romaine en passant par le parc et le Château d'Epinal, tous ces lieux valent le détour. Et plus encore récemment, avec la rénovation de sa Tour Chinoise. Située rue d'Ambrail et conçue par Christophe Doublat au XIXe siècle, cette construction atypique appelée " kiosk " à l'époque, était en fait un escalier intérieur qui reliait le parc du château. Devenue propriété de la ville en 1857, c'est en 2008 que fut lancée une souscription via la fondation du patrimoine afin de restaurer cette fameuse tour.

Une ville résolument moderne

De surcroît, les institutions et programmes culturels ne manquent pas. On peut bien sûr visiter l'Imagerie, mais aussi aborder l'art ancien et contemporain au musée départemental, l'architecture au musée du Chapitre et l'univers au Planétarium. Récemment c'est une bibliothèque multimédia qui a pris place. Ainsi, elle remplace l'ancienne bibliothèque installée à la Maison Romaine tandis que celle-ci accueille désormais une banque de données d'images audiovisuelles. N'oublions par " La Souris Verte " qui a ouvert ses portes en 2014 au service des musiques actuelles. Enfin, loin d'être grise, Epinal se fait verte puisqu'elle se hisse au rang des villes les plus boisées de France. On compte pas moins de 3 500 hectares de sous-bois, de quoi se régaler à l'approche du printemps, au détour d'une flânerie sur les rives de Moselle. Côté culture, de nombreuses manifestations sont organisées tout au long de l'année. Citons par exemple : " Les Imaginales ", " Epinal bouge l'été ", " Les Larmes du rire ", " Rues & compagnies ", sans oublier la Saint Nicolas, la plus populaire des fêtes lorraines.

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