Extraordinaire isthme naturel reliant deux continents, terre de volcans, de plages, de lacs et de forêts luxuriantes, l'Amérique centrale s'ouvre enfin aux voyageurs et offre les conditions idéales d'une découverte " nature et culture " au contact d'une population métissée très accueillante. Centroamérica : tan pequeña, tan grande (" l'Amérique centrale : si petite, si grande ") dit-on ici, et c'est bien vrai. Dans ses paysages vierges et grandioses, l'Amérique centrale concentre près du dixième de la biodiversité mondiale protégée par d'innombrables parcs naturels. Parmi les pays qui composent cette " Méditerranée américaine ", en voici trois : le Salvador - hérissé de volcans, parsemé de lacs et d'épaisses forêts -, le Honduras - pays lenca et maya et ses superbes sites de Copán et des îles de la Baie -, enfin le Nicaragua avec son majestueux lac et ses belles cités coloniales. Ce sont tous des paradis pour l'écotourisme. Ici, l'esprit vagabonde entre les petits villages coloniaux blottis dans les plantations de café, de cacao, sur les rivières exubérantes de la plus grande forêt vierge centraméricaine, dans les vallées sauvages parmi les ruines d'une civilisation grandiose ou le long des superbes plages de la côte caraïbe. Loin du tourisme pressé, l'Amérique centrale nous invite à la lente redécouverte des sens : on y vient pour sentir, toucher et observer cet environnement unique cerné par les eaux lumineuses de la mer des Caraïbes et celles tumultueuses de l'océan Pacifique. Partout, l'aventure est encore possible, tandis que les infrastructures se développent pour un plus grand confort. Des rencontres authentiques avec des cultures indigènes, une faune et une flore abondantes, des sites naturels d'une rare beauté, de fabuleux spots de surf et de plongée, le plus fameux rhum et les meilleurs cigares du monde : voilà un aperçu de l'étonnante richesse culturelle, naturelle et humaine de cette région à découvrir d'urgence.

L'équipe de rédaction

REMERCIEMENTS. Nous remercions chaleureusement, pour leur aide et leur collaboration durant le dernier voyage d'enquête dans la région, tous ceux qui ont permis l'écriture de ce guide, véritable travail collaboratif : Rémy Vettor de l'agence Coloris Salvadorien au Salvador, Francisco Reyes Meléndez de l'agence Loro Trips au Nicaragua, Mauricio Martinez de Honduras Tips, René Viel (archéologue à Copán), ainsi que les ambassades françaises dans ces trois pays. Enfin, merci à tous ceux qui, de près ou de loin, ont participé à l'actualisation de ce guide par leur soutien et leur envie de faire découvrir l'Amérique centrale.

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Copán Ruinas.
Copán Ruinas.
Une histoire très dense

La position privilégiée de l'isthme, sur la route commerciale du nord et du sud, et la fertilité des terres volcaniques ont depuis longtemps favorisé l'émergence de peuples s'adonnant à la microculture de subsistance ou au commerce régional. L'Amérique centrale est l'antique terre des Mayas (dont on retrouve les traces et vestiges au Salvador et au Honduras), l'une des plus grandes civilisations de l'humanité, des Miskitos caribéens (Honduras et Nicaragua), des Garifunas antillais (Honduras) et d'une mosaïque d'ethnies d'origine maya, mexicaine ou colombienne. Les traditions indigènes ont été plus ou moins anéanties par les conquérants espagnols, mais subsistent des vestiges et un artisanat authentique ; quant aux Espagnols, ils ont laissé un patrimoine colonial urbain de toute beauté. Plus récemment, les guerres civiles et les dictatures ont donné à ces régions un caractère à la confluence des influences nord-américaines et latines. Aujourd'hui, les trois pays sont résolumment tournés vers l'avenir, les cicatrices des guerres sont pansées et un soin particulier est donné pour faire des faiblesses passées de vrais atouts et attraits touristiques.

Une nature privilégiée

Sur les trois pays - Salvador, Honduras et Nicaragua - qui font partie de ce sous-continent reliant l'Amérique du Nord et l'Amérique du Sud, la végétation évoque tantôt la précordillère des Andes ou les jungles de l'Amazonie, tantôt les montagnes arides du Mexique ou des États-Unis. Une chose est sûre : le spectacle de la nature est un enchantement pour le voyageur ainsi qu'une bonne occasion de se livrer à des activités favorisées par les rivières, les parcs naturels, les lacs, les montagnes et les mangroves. Le Honduras dispose peut-être du potentiel le plus important pour figurer parmi les destinations écotouristiques, tandis que le Nicaragua fascine pour ses grands espaces vierges et ses innombrables possibilités d'aventure. Le Salvador, avec ses 25 volcans, est le territoire avec le plus grand nombre de montagnes volcaniques sur un tout petit territoire. Il offre au visiteur une occasion de figurer parmi les pionniers du tourisme international !

Des plages uniques et préservées

L'isthme a le privilège de se faufiler entre deux mers : l'océan Pacifique et la mer des Caraïbes. Les surfeurs célèbrent les eaux furieuses du premier, les estivants vantent la douceur (et la chaleur !) de la seconde. Il y en a pour tous les goûts : on peut s'adonner au kayak à travers de superbes mangroves riches en avifaune, à la plongée dans des eaux cristallines ou tout simplement à la bronzette sur des plages encore vierges, pour la plupart, de toute construction humaine. Depuis une vingtaine d'années, on sait que la région dispose d'un important potentiel balnéaire : autant le découvrir avant que d'autres ne le fassent et ne modifient radicalement un paysage encore sauvage et authentique.

Une population hospitalière et attachante

Une histoire pour le moins complexe et malheureuse a forgé des visages burinés et des esprits fatalistes de ces trois pays dont les habitants ont un vrai sens de l'hospitalité ! Il ne faut toutefois pas oublier l'extrême pauvreté de ces populations qui ne leur donne pas toujours envie de rire à la vie. Et pourtant, on sourit bel et bien. Hormis dans quelques lieux bien touristiques, un étranger est partout l'objet d'une attention bienveillante, et il y aura toujours quelqu'un pour engager la conversation avec vous et s'émerveiller à la pensée que votre pays se trouve de l'autre côté des océans, là-bas, tout là-bas. Les bonnes âmes peuvent venir au chevet de cette région soumise depuis des siècles au jeu mondial du pouvoir capitaliste et de sa contrepartie : les révolutions. Les projets de développement durable ne manquent pas, les ONG abondent... Une expérience fascinante au contact de peuples avides de vivre et d'être heureux.

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