Le guide touristique WASHINGTON du Petit Futé

Washington en 20 mots-clés

AmbassadesHaut de page

Washington est la ville des ambassades. Pratiquement tous les pays ont une représentation dans la capitale américaine (du moins ceux reconnus par les Etats-Unis), et de nombreuses institutions internationales comme le Fonds Monétaire International (FMI) siègent ici. Elles se concentrent principalement dans le quartier de Dupont Circle mais il n'est pas rare d'en apercevoir un peu partout en ville, que ce soit à Georgetown ou sur le National Mall.

CapitoleHaut de page

Situé sur le National Mall, à l'opposé du Lincoln Center, le Capitole est l'organe représentant le pouvoir législatif américain. C'est là que siège le Congrès des Etats-Unis. Il est divisé en deux chambres : le Sénat (aile nord) ou la Chambre haute (100 sénateurs, 2 par Etat) et la Chambre des représentants (aile sud) ou la Chambre basse (435 députés).

La construction du Capitole a commencé en 1793 et s'est poursuivie jusqu'en 1826, car le bâtiment a été en partie incendié par les Anglais pendant la guerre de 1812. Avant de se réunir à Washington, les membres de la branche législative du gouvernement se retrouvaient à New York (de 1789 à 1790), puis à Philadelphie (de 1790 à 1800).

Une bonne proportion de la population actuelle de Washington est constituée de chiens. Vous en verrez partout, joggant avec leurs maîtres ou simplement tenus en laisse. La présence de ces fidèles amis de l'homme est tellement ancrée dans les moeurs que de très nombreuses infrastructures leur sont entièrement dédiées. Vous apercevrez ainsi des bols près de chaque fontaine destinés à nos amis à quatre pattes et vous verrez aussi des parcs à chiens où ces derniers peuvent gambader librement (pendant que leurs maîtres font connaissance).

Crab cakeHaut de page

Ce plat traditionnel de la baie de Chesapeake (Maryland) est servi à Baltimore et à Annapolis. On en trouve plus généralement sur toute la côte. Un crab cake est un mélange savoureux de chair de crabe, de mayonnaise (ou de moutarde) et d'herbes revenu à la poêle... Bien préparé, il fond dans la bouche et c'est un vrai délice ! A ne rater sous aucun prétexte.

Depuis une vingtaine d'années, la criminalité a beaucoup baissé à Washington. Le phénomène de gentrification, et plus généralement d'embourgeoisement, a fait reculer nettement le crime dans certains quartiers de la capitale, comme à Adams Morgan, à Columbia Heights, à Logan Circle ou à Chinatown. Ainsi aujourd'hui, la majorité des homicides liés à des histoires de drogue ont lieu majoritairement en dehors de la ville, dans des ghettos pauvres. Les endroits les plus fréquentés par les touristes, comme le National Mall, les quartiers de Dupont Circle, de Georgetown, d'Adams Morgan et de Capitol Hill sont absolument sûrs. Pour autant que cela ne vous invite pas à oublier les précautions d'usage le soir comme dans toute grande métropole.

GeorgetownHaut de page

La prestigieuse université catholique jésuite de Georgetown, située dans le quartier éponyme, a été fondée en 1789. Aujourd'hui elle fait partie des meilleures universités américaines, bien que n'appartenant pas à la fameuse "Ivy League" qui regroupe les huit universités les plus anciennes et les plus prestigieuses du pays soit : Brown, Columbia, Cornell, Dartmouth College, Harvard, Université de Pennsylvanie, Princeton et Yale.

Même si Washington D.C. ne peut rivaliser avec la Nouvelle-Orléans, la capitale américaine compte des clubs prestigieux qui ont accueilli les grands noms du jazz, à l'instar du Blues Alley à Georgetown. En effet, il ne faut pas oublier que même si la capitale ne jouit pas d'une réputation sulfureuse, elle est pourtant la ville de naissance de nombreux jazzmen et surtout de l'un des plus célèbres d'entre eux : Duke Ellington.

LégalisationHaut de page

Depuis février 2015, la consommation de cannabis à des fins récréatives a été légalisée dans toute la ville de D.C. Approuvée par référendum, la nouvelle loi permet de posséder jusqu'à 60 grammes de cannabis et de cultiver jusqu'à six pieds de marijuana à domicile, mais la vente est interdite. Pour autant, la consommation reste interdite au niveau fédéral et ainsi tout le centre de la ville (vers la Maison Blanche ou sur le National Mall) échappe à cette légalisation. C'est encore là l'un des exemples des paradoxes de la ville. De même, sachez que, la vente étant interdite, vous ne serez pas importuné durant votre séjour.

Maison BlancheHaut de page

La Maison Blanche (White House) est le lieu de résidence et de travail du président américain. Elle est située au 1600 Pennsylvania Avenue. C'est le président George Washington qui décida de son emplacement, en collaboration avec l'architecte français Pierre Charles L'Enfant (1754-1825). L'architecte James Hoban débuta les travaux en 1792 et ces derniers furent terminés en 1800.

La Maison Blanche comporte 132 pièces, dont le célèbre Bureau ovale. Le premier président à y avoir résidé fut John Adams. Depuis les attentats du 11 septembre 2001, on ne peut plus la visiter mais on peut toujours se balader devant la façade nord du bâtiment, où se trouve le Lafayette Square avec, sur la droite, une grande statue du marquis français.

MémoriauxHaut de page

Il y en a des dizaines à Washington, la capitale étant le lieu du souvenir du pays. Ils se dressent pour une grande partie autour du National Mall et commémorent les grandes figures et les conflits tragiques de l'histoire américaine. Vous pourrez ainsi apercevoir pêle-mêle : le Washington Monument, le Lincoln Memorial, le Jefferson Memorial, le Vietnam Veterans Memorial, le Korean War Veterans Memorial, l'African-American Civil War Memorial, le World War II Memorial, le Martin Luther King Jr. Memorial ou encore le cimetière d'Arlington (en proche banlieue, lui). Leur taille varie mais tous sont en plein air et en accès libre.

National MallHaut de page

Cette vaste étendue de pelouse (3,5 kilomètres de long sur pas loin de 300 mètres de large d'espaces verts) actuellement en travaux est le centre culturel de la ville. C'est ici que sont hébergés la majorité des monuments, musées et mémoriaux de la capitale. Mais c'est également là qu'ont lieu les gigantesques manifestations politiques qui divisent ou rassemblent le pays, ainsi que de nombreux autres événements toute l'année. Le dernier de ces grands événements fut le discours du pape François le 27 septembre 2015 lors de sa visite aux Etats-Unis.

PentagoneHaut de page

La forme caractéristique de ce bâtiment qui abrite le département de la Défense américaine est mondialement connue. C'est une gigantesque structure militaire impénétrable, et ce surnom est aujourd'hui couramment utilisé pour désigner le département de la Défense. On peut s'y rendre facilement en métro, mais pour le visiter, c'est une autre histoire : il faut prendre rendez-vous et montrer patte blanche.

POTUS et FLOTUSHaut de page

Ces deux acronymes sont utilisés par les médias et certains Américains pour désigner le président (President of the United States - POTUS) et son épouse (First Lady of the United States - FLOTUS). Ces appellations font pleinement partie de la subculture américaine. Ainsi, sur les réseaux sociaux, le compte Twitter officiel du président américain est : @Potus.

RedskinsHaut de page

C'est le nom de la mythique équipe washingtonienne de football américain. Les maillots des joueurs sont bordeaux, à l'instar de la couleur des Indiens Peaux-Rouges qui lui a donné son nom. Lors des jours de match, vous verrez la ville se couvrir de bordeaux (littéralement parlant).

Row HousesHaut de page

Ce terme désigne un alignement de petites maisons de style victorien, omniprésentes à Washington. On dirait des maisons de poupées tellement leurs couleurs sont éclatantes et disparates, souvent dans des tons vifs. On en voit beaucoup vers Adams Morgan notamment et à Georgetown également.

Smithsonian InstitutionHaut de page

La Smithsonian Institution compte 19 musées à Washington et dans ses environs. L'institution comprend aussi un institut de recherche renommé, avec 9 centres répartis entre Washington, New York et la Virginie. Son siège se trouve sur le National Mall, dans un beau bâtiment appelé " The Castle " (le château). L'institution a vu le jour au milieu du XIXe siècle, après que le scientifique anglais James Smithson (1765-1829) a offert au gouvernement américain 500 000 US$ (il n'avait jamais mis les pieds aux Etats-Unis) pour créer un centre dont le but serait de " diffuser la connaissance parmi les hommes ". On notera que cette institution est encore aujourd'hui très active et qu'un nouveau musée doit ainsi voir le jour en 2016 : le musée national de l'histoire de la culture afro-américaine (au pied du Washington Monument).

La ville est très fortement taxée, notamment avec la taxe pour les habitations qui s'élève à rien de moins que 14,5 %. Vous apercevrez partout sur les plaques minéralogiques le slogan suivant : Taxation without Representation. Repris des révolutionnaires contre la couronne britannique, ce slogan est très populaire et il est justifié par le fait que les habitants de la capitale n'ont pas de représentation politique au Congrès bien qu'ils soient tenus de payer des taxes comme les autres contribuables. Cela est dû au fait que la ville de Washington fait partie du District de Columbia, mais n'est pas un des 50 Etats américains.

This TownHaut de page

Les initiés ne disent généralement pas " Washington " pour désigner la ville, mais " D.C. ". Les insiders (l'establishment, les politiciens, journalistes, lobbyistes, avocats) utilisent, quant à eux, plutôt le terme " This Town ".

Oui, n'oubliez pas que vous êtes aux Etats-Unis et que les pourboires (tips) ne sont pas inclus. Pensez donc à laisser aux serveurs une somme équivalente à 15-20 % de la note globale. Si vous n'avez pas votre calculette sur vous, sachez que les montants des pourboires sont aujourd'hui "gentiment" indiqués en bas de toutes les factures, tout autant pour vous guider que pour vous rappeler que les pourboires sont presque imposés s'il y a service (pas en cas de vente à emporter par exemple ou si vous commandez au bar...).

WatergateHaut de page

L'immeuble du Watergate est situé à l'est de Georgetown, à côté du Kennedy Center for the Performing Arts. Il a abrité le scandale des écoutes téléphoniques du siège du Democratic National Committee en 1972. A la suite de ce gigantesque scandale - rendu célèbre au cinéma avec le film Les Hommes du Président (1976) -, le président Nixon, sous le coup d'une menace d'impeachment du Congrès, démissionna en 1974.

Faire – Ne pas faire

Ne pas faire la bise, quel que soit votre sexe, ça ne se fait pas, sauf entre amis proches. On se serre la main ou, en plus tendre, on se fait des hugs (grandes embrassades avec tapes affectueuses dans le dos).

Ne pas boire d'alcool dans la rue.

Ne pas boire avant de conduire. En cas de contrôle, le taux d'alcoolémie doit être de zéro. La police ne fait preuve d'aucune tolérance. Les personnes verbalisées risquent 300 US$ d'amende et jusqu'à 90 jours de prison.

Rester très calme en cas d'arrestation au volant. Que vous soyez arrêté pour une raison ou une autre, l'innocence de vos intentions n'étant pas inscrite sur votre visage, ne vous précipitez jamais pour chercher vos papiers de voiture. Echaudés par le nombre de mésaventures avec des conducteurs qui, faisant mine de chercher assurance ou carte grise (Title) dans leur glove compartment, en sortent en fait une arme, les policiers redoublent de méfiance. Pour éviter une accidentelle mais regrettable " bavure ", restez assis dans le véhicule, gardez vos mains bien à plat sur le volant, de manière à ce que le policier les voit, indiquez clairement vos intentions et n'agissez que lorsque le feu vert vous est donné.

Ne pas resquiller dans le métro. Ne vous avisez pas de sauter par-dessus les barrières. Vous aurez tout le monde sur le dos et, de toute façon, vous vous ferez prendre. C'est moralement inconcevable dans le monde anglo-saxon. De même, attendez tranquillement votre tour avant de monter dans le wagon : les Américains sont très disciplinés.

Ne jamais sortir sans papier d'identité. Il vous sera régulièrement demandé : pour prendre le train, pour certaines visites, pour boire un verre... Même si vous semblez ostensiblement plus âgé que 21 ans, vous serez systématiquement contrôlé. La loi, c'est la loi !

Ne pas omettre de payer le stationnement dans la rue, les contractuelles passant fréquemment vérifier les tickets sur les pare-brises des voitures.

Avoir toujours de la monnaie sur soi pour prendre les transports en commun, la majorité des chauffeurs de bus n'ayant pas le droit de rendre la monnaie si vous n'avez pas l'appoint. De même, cela vous sera bien utile pour les pourboires.

N'oublier pas de préciser le nom de la rue suivi de NE/NW/SE/SW. Cela a une grande importance si vous ne souhaitez pas que le taxi vous dépose à l'autre bout de la ville, les rues étant particulièrement longues !

Ne pas oublier que les prix sont systématiquement indiqués hors taxes. Il faut donc généralement ajouter au moins 5 % au montant annoncé. Ne pas oublier non plus les pourboires !

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