Popayán a été fondée en 1537 par Sebastián de Belalcázar dans la vallée verdoyante de Pubenza, au pied du volcan Puracé. Son nom vient de Pupayam qui veut dire " hameau " dans la langue autochtone. Avant l'indépendance, Popayán était une ville coloniale paisible, indifférente aux revendications réformatrices agitant Bogotá et Carthagène. La bourgeoisie de la ville, d'inclinaison réaliste, pensait que l'indépendance devait s'accomplir progressivement, par une douce transition. Popayán fut édifiée à la croisée des routes commerciales reliant Quito (Equateur) et les grands ports de la côte des Caraïbes. La ville tira toute sa richesse et son prestige de cette position géographique privilégiée.

Popayán est l'une des plus belles villes coloniales de Colombie. Ses rues pavées sont bordées de magnifiques maisons aux murs peints à la chaux, aux balcons de fer forgé et aux buissons fleuris. Derrière les imposantes portes cochères, on devine des patios verdoyants et de fontaines. De petites places carrées ponctuent de leur fraîcheur la succession des ruelles somnolant dans la touffeur de l'air.

L'une des grandes attractions de la ville a lieu durant la Semaine sainte. Des processions pompeuses, qui n'ont rien à envier à celles du sud de l'Espagne, défilent dans les rues et attirent des milliers de fidèles. Et pour cause, Popayán est le coeur religieux de la Colombie.

De nombreux volcans encore en activité sont visibles dans la région de Popayán. Depuis sa construction et tout au long des siècles, la ville a souvent également été victime de tremblements de terre plus ou moins dévastateurs, notamment en 1885 et 1983. Des secousses légères peuvent être ressenties assez régulièrement. Si vous venez des basses terres tropicales, pensez à emporter quelques vêtements chauds pour le soir.

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