Quatrième parc national à constituer le parc des Montagnes Rocheuses Canadiennes inscrit au patrimoine mondial de l'UNESCO, le parc national de Kootenay a été créé en 1920 de part et d'autre de la Banff-Windermere Highway (autoroute 93 aujourd'hui), construite afin de désenclaver la région du sud-est de la Colombie-Britannique et lui offrir une route d'accès vers l'Alberta. Le parc offre deux portes d'entrée : la première par Radium Hot Springs (Colombie-Britannique) sur l'auroroute 95, l'autre par Castle Junction (Alberta), entre Lake Louise et Banff, sur l'autoroute Transcanadienne. Moins couru que les parcs voisins de Banff et de Yoho, le parc national de Kootenay est pourtant une belle oasis de paix et de nature.

Totalisant une surface de 1 406 kilomètres carrés, cette terre de contraste se découvre idéalement en empruntant les 106 kilomètres de la route panoramique de Banff-Windermere qui traverse le parc du nord au sud et relie le Banff National Park. Au détour de chaque tournant, il est intéressant de remarquer la transformation des paysages entre les deux vallées aux climats radicalement différents : d'un côté, la vallée de la rivière Vermillon avec ses glaciers, et de l'autre, la rivière Kootenay où poussent des cactus ! C'est d'ailleurs dans la partie sud du parc, la plus chaude et sèche en été, que d'importantes portions de forêts sont parties en fumées au cours de graves incendies en 1968 et en 2003.

Vous pourrez également observer une faune bigarrée de mouflons, chèvres des montagnes, wapitis, mules ou chevreuils. En hiver, les hiboux, orignaux, loups et coyotes sont visibles, mais il faut attendre le printemps pour espérer apercevoir ours noirs et grizzlys.

Jusqu'au début du mois d'octobre, les amateurs de randonnées ou de vélos de montagne peuvent profiter de plus de 200 kilomètres de sentiers. En hiver, ski de fond et balade en raquettes sont pratiqués.

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