En berbère, ouar signifie " sans " et zazate " les bruits ", Ouarzazate serait donc la cité sans bruit. Un nom pas tout à fait adapté à cette ville d'environ 80 000 habitants, souvent considérée comme un carrefour des routes du Sud, lieu touristique sans beaucoup d'intérêt. Il est vrai qu'il s'agit d'une création récente : une caserne militaire française datant du protectorat (1928) est à son origine. Elle s'est ensuite développée autour de l'agriculture (cultures céréalières et fruitières, safran et roses), du commerce, du tourisme et, depuis peu, de l'industrie cinématographique. Alain Chabat a tourné son Astérix à Ouarzazate, dans les studios de l'Atlas. Une école internationale de cinéma a ouvert dans les studios Kan Zaman, situés sur la route de Tinghir (vous ne pouvez pas les manquer : deux superbes casbahs sur votre droite, quelques kilomètres après la sortie de Ouarzazate). Ouarzazate s'offre donc aujourd'hui à nos yeux comme une succession continue d'hôtels et de restaurants. La ville possède néanmoins quelques centres d'intérêt. La casbah Taourirt est un modèle du genre : restaurée par l'Unesco et le Centre de conservation et de réhabilitation du patrimoine architectural des zones atlasiques et subatlasiques (CERKAS) dont elle est le siège, elle a ouvert à la visite plusieurs de ses pièces. Un guide spécialisé commente les caractéristiques architecturales de la casbah, et explique les coutumes et les traditions locales. Cette ancienne casbah du Glaoui est d'un grand intérêt architectural et c'est une des seules de la région à être aussi bien entretenue. Elle vous permettra de mieux comprendre les autres casbahs que vous aurez l'occasion de visiter et qui sont malheureusement souvent dans un état déplorable. Le ksar, qui s'étend autour de la casbah jusqu'à l'oued Ouarzazate, présente un enchevêtrement de ruelles et d'échoppes qui font le bonheur des touristes et des vendeurs de babioles en tout genre, parfois un peu harassants.
Mais Ouarzazate est à la croisée des routes touristiques du Sud marocain. La liaison avec Marrakech s'effectue par le Tizi n'Tichka en passant par Aït Ben Haddou, classé au patrimoine de l'humanité. Ouarzazate est aussi une étape entre Taroudant et Tafilalet (Rissani), en passant par les somptueuses gorges du Todra et du Dadès. Enfin, c'est le point de départ pour Zagora et M'Hamid, sur la route de Tombouctou. Ouarzazate se limite généralement à être un simple dortoir, une halte rapide pour aller ou revenir du désert. Or, si vous avez le temps, la région de Ouarzazate vaut la peine qu'on la visite, notamment la palmeraie de Skoura, tout en découvrant la vie particulière de cette ville du désert. D'où que vous veniez, la ville vous offrira une impression de retour à la civilisation, avec tout le confort que cela comporte : les avenues sont larges et spacieuses, vous pourrez renouer avec la lecture d'une presse internationale, flâner dans les souks ou tout simplement paresser au bord de piscines bordées de palmiers et d'une végétation luxuriante qui contraste avec les plaines désertiques des environs.

Histoire. L'histoire ancienne de la région est mal connue des historiens et archéologues, qui ne disposent que de très peu de matériel. Il semblerait cependant que les premiers habitants sédentarisés ici ont été les Berbères, suivis ensuite des Africains noirs et des juifs. En l'an 681 de l'ère chrétienne, l'introduction de l'islam, par l'intermédiaire de Oqba Ibnou Nafia, scelle le sort de la région à celui du reste de la nation. Les habitants accueillent la nouvelle religion avec un enthousiasme grandissant, partagé par l'ensemble de la population. Sous la dynastie idrisside, la région noue des liens commerciaux avec la rayonnante Sijilmassa, dont il ne reste aujourd'hui que des ruines. A la faveur de l'essor de Ouarzazate, Abdellah Ibn Yassine fonde la dynastie almoravide. La ville confirme sa vocation commerciale sous le règne des différentes dynasties, notamment sous la dynastie saadienne, quand El-Mansour entreprend, au départ de Ouarzazate, une expédition vers le Soudan, couronnée de succès. Ce voyage sera suivi d'un fort accroissement des échanges transsahariens.

Mais la disparition d'El-Mansour en 1603 et la déviation des routes vers le littoral atlantique au profit des Européens entraînent la région dans une impasse économique qui a pour conséquence la division du pouvoir politique et le développement de l'influence des zaouïas. A la suite de la nomination du fils de Moulay Ismaïl, Moulay Sherif Wali, les habitants de Ouarzazate se rallient à la cause alaouite, à laquelle ils renouvellent régulièrement allégeance. La dynastie alaouite sait entretenir cette relation grâce à de nombreuses visites dans la région. A deux reprises, en 1966 et 1972, Hassan II y exerce ses talents de monarque unificateur des foules, et l'attachement du souverain à Ouarzazate se traduit par l'émancipation de la région dans les secteurs de l'agriculture et du tourisme, ce qui lui permet de poursuivre son développement économique et social.

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