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El Jem

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Une tache dorée apparaît dans l'axe de la route. Petit à petit, elle s'impose, grandit, capte l'attention et barre le chemin en se dressant comme un rempart. Le colisée d'El Jem, majestueux monument à couper le souffle au sein de la campagne tunisienne, trône au beau milieu de la ville arabe, mosaïque de maisons basses. C'est le troisième plus grand colisée romain après celui de Rome et de Capoue.

Histoire. El Jem est située à une quarantaine de kilomètres de la côte, à mi-chemin entre Sfax et Sousse, à 45 minutes de Mahdia.

Appelée Thysdrus à l'époque romaine, cette ville fut l'une des plus importantes des provinces d'Afrique de l'Empire. Sa prospérité était due à sa situation privilégiée de noeud de communication entre la Tunisie centrale et ses richesses agricoles d'une part, et Rome, ses ports et ses énormes besoins alimentaires d'autre part.

Thysdrus prit ainsi une place prépondérante dans l'économie de la région, notamment pour le commerce de l'huile d'olive.

Mais sa prospérité prit fin au IIIe siècle, lorsque la ville, fief du proconsul Gordien Ier, prit la tête de la rébellion contre Rome et les impôts insoutenables exigés par l'empereur Maximin. Écrasée par les légions romaines, El Jem ne retrouvera que lentement un rôle régional. Datant du IIIe siècle, le colisée a été très ingénieusement conçu en ce qui concerne l'évacuation et l'aménagement (plusieurs salles souterraines) ; son décor est en revanche très simple, probablement du fait d'un matériau friable et donc difficile à travailler. Victime de son statut de forteresse rebelle, maintes fois réaffirmé au fil des siècles, le colisée a été très endommagé et même partiellement détruit au canon au XIXe siècle. Toujours impressionnant et majestueux, il occupe le devant de la scène à El Jem, surtout au mois d'août pour le festival international de Musique symphonique, qui fait chaque année affluer des milliers d'amateurs du monde entier.

Il faut croire que la ville était vouée à la rébellion, car au VIIe siècle, une princesse berbère, la légendaire Kahena, se réfugia dans le colisée pour résister aux invasions arabes. Hérité de l'Antiquité, du temps de la puissance de Thysdrus, c'était alors l'un des plus grands édifices du monde.

Dominant la ville de ses 36 m de haut, l'envahissant de ses 427 m de périmètre, ce colisée de 30 000 places est plus remarquable par sa conception que par sa beauté.

L'ordonnance des pierres est encore si belle, si fière, que l'on n'ose parler de ruines.

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Photos d'EL JEM

Amphithéâtre d'El Jem. - Adisa - iStockphoto
4.95 €
2020-11-18
144 pages

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