L'île de Tumbatu, qui s'étire sur 8 km de long et 2 km de large au nord-ouest d'Unguja, porte le nom d'une des deux ethnies bantoues qui peuplèrent l'île dès le Xe siècle, et se métissèrent avec les Perses shiraziens qui colonisèrent la région à la même époque (ce qui dans la région déboucha sur la culture swahili). Appelée Watumbatu, cette population présente dans le nord d'Unguja avait élu cette petite île " capitale des sultans " au Moyen Age. Plantée de quelques énormes baobabs, l'île est autosuffisante en électricité grâce à des panneaux solaires, et il n'y a aucune voiture sur l'île, seulement des vélos pour aller d'un village à l'autre, via un chemin construit avec des coraux.

Elle est aujourd'hui peuplée par les descendants des Perses shiraziens qui s'installèrent ici dès le Xe siècle et compte environ 14 000 habitants, répartis principalement en deux villages du sud de l'île : Jongowe et Kichangani. Ces habitants, très insulaires, parlent un dialecte swahili très rural et sont décrits comme hostiles aux habitants d'Unguja comme aux touristes, en tout cas à l'industrie touristique qui n'a pas été autorisée par le Sheha, le chef du village. Les clubs de plongée fréquentent en revanche les massifs coralliens entourant l'île.

La plupart des habitants sont des pêcheurs qui vont vendre leurs poissons au fameux marché de Mkokotoni sur l'île principale, et en profitent pour acheter riz et manioc qui ne poussent pas sur cette île aride. De nombreuses ruines sont visibles sur la côte sud de cette petite île : une quarantaine de maisons, un palais de sultan et une mosquée ont été mis au jour sur 25 ha. Une ONG baptisée " Tumbatu Cultural Heritage " travaille sur ce site archéologique depuis 2006 pour excaver les vestiges de cette époque mystique. Selon les habitants, cette mosquée serait plus ancienne que celle de Kizimkazi, d'environ 30 ans. Si ces édifices construits avec des coraux et des coquillages ont souffert des épreuves du temps, des détails sculptés magnifiques, notamment dans la mosquée, surprennent les visiteurs qui se seront aventurés jusqu'ici. Si vous voulez effectuer cette virée hors des sentiers battus, tentez votre chance au marché de Mkokotoni ou demandez à un guide compétent de vous y conduire, mais sachez qu'il est interdit de visiter l'île sans permission.

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