58 000 habitants. Mariana, que la proximité d'Ouro Preto occulte trop souvent, est une des perles coloniales du Brésil, à l'héritage baroque superbe et dense, et où la vie semble avoir conservé la douceur de vivre de l'époque dorée des fastes aurifères.

D'après l'histoire locale, Mariana est la première ville fondée au Minas Gerais. Le 16 juillet 1696, des bandeirantes de São Paulo, à la recherche de métaux précieux, fondent Mariana, sur les berges d'un fleuve aurifère. La création du petit hameau, qui prend d'abord le nom de Arraial do Ribeirao do Carmo, scelle la naissance de l'Etat des " Mines Générales ", ou Minas Gerais. Sa rapide prospérité permet d'élever la cité au rang de " Leal Vila " puis, en 1743, le sergent et architecte José Fernandes Pinto de Alpoim est envoyé par le roi du Portugal pour planifier le tracé du futur évêché et première capitale du Minas Gerais. Deux ans plus tard, la ville de Mariana naît, en hommage à la Reine Dona Maria Ana D'Austria, épouse de Dom João V. L'apogée de la ville ne survivra pas au tarissement progressif des mines d'or et Mariana entrera dans une longue période de torpeur. De cette période dorée, il reste une remarquable richesse architecturale, et notamment de nombreuses églises dans le plus pur style baroque mineiro. Cette beauté endormie inspira le poète Alphonsus de Guimaraes, compositeur de l' " Hymne de Mariana ", comparant la ville à une princesse qui s'éveille et annonce qu'elle veut récupérer la splendeur de son trône !

Le 16 juillet a été choisi comme le jour de l'État du Minas Gerais et, depuis 1980, toutes les années à cette date, la capitale de l'État est symboliquement transférée à Mariana pour un jour, avec force musique et festivités.

Le drame du 5 novembre 2015 n'a pas affecté directement la ville de Mariana, mais une municipalité située à 15 km.

Aujourd'hui, Mariana est un havre de paix où l'on peut admirer les riches églises baroques et les oeuvres de l'Aleijadinho et de Mestre Ataide. Sa taille raisonnable permet de la parcourir à pied, de s'arrêter sur ses places ombragées, et de goûter aux plaisirs de ses tables. Bien desservie par rapport à Ouro Preto, c'est une escapade idéale d'une demi-journée, que l'on peut combiner avec la visite des mines de Passagem.

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