Le Pays Basque est un territoire qui s'étend de part et d'autre des Pyrénées occidentales. Il est voisin à l'est de la Navarre, au sud de La Rioja et de la Castille-et-León, et à l'ouest de la Cantabrie. Sa côte nord donne sur la mer Cantabrique. Outre une nature variée certaine, le Pays basque se démarque par une histoire mouvementée, dont l'origine reste mystérieuse. Elle ne révèle qu'avec parcimonie ses secrets et l'on doit plusieurs découvertes à José Miguel de Barandiaran, prêtre et figure emblématique des recherches sur le peuple basque, auteur d'une gigantesque collection de publications sur le sujet. Le point le plus passionnant dans l'histoire de la civilisation basque concerne la période de l'âge de fer, où l'existence de cette peuplade est déjà certifiée par des écrits. C'est la caractéristique des peuples de la protohistoire, dont il ne reste pour seul témoignage, en plus des traces écrites de leurs contemporains, qu'une abondance de stèles et des cromlechs (ou tumuli), informant sur leurs rites religieux païens.

Contrairement à ce que l'on a pu penser, les Romains se sont bien implantés au Pays basque et ont même été parmi ceux qui ont livré les premiers témoignages sur les ancêtres des Basques. Ne craignant ni les montagnes, ni ces peuples aux moeurs prétendument primitives, l'Empire romain a colonisé le territoire occidental des Pyrénées de part et d'autre de la chaîne montagneuse. Il y a même édifié un port du nom d'Oiasso, berceau de l'actuelle ville d'Irún, où les fouilles archéologiques de la seconde moitié du XXe siècle ont permis de mettre au jour non seulement les structures portuaires, mais également des thermes romains, une nécropole et des objets de la vie quotidienne romaine. Les tribus locales - Vascons, Charistes et Vardules - s'assimilent alors complètement à la civilisation romaine.

A l'époque médiévale, chaque région décrète sa propre organisation politique. Les jauntxos, seigneurs féodaux, dominent les vallées depuis leurs forteresses, les casas torres. Ils vivent en conflit permanent, chacun protégeant ses terres et son exploitation. Le roi de Navarre, dont ils dépendent, n'a aucun pouvoir. Au XIIIe siècle, il perd même son statut lorsqu'une grande partie du Pays basque est annexée par la Castille. Les rois de Castille, excédés par l'attitude irréductible des nobles locaux, finissent, au XVe siècle, par détruire leurs casas torres. A la fin du XIXe siècle, les fueros - code juridique recueillant les droits et devoirs des Basques établis au XIVe siècle - sont abolis, après la victoire d'Isabelle II dans les guerres carlistes. Ce fait provoque l'alliance des trois provinces basques, face à un conflit dynastique pour tenter, en vain, de retrouver leur statut.

Au XXe siècle, le Pays basque connaît deux statuts. En 1936, alors...

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Découvrir le Pays Basque

Les plus du Pays basque, de la Navarre et de La Rioja

Un patrimoine bien conservé

Le long du chemin français de Saint-Jacques de Compostelle, qui traverse la Navarre et La Rioja, vous découvrirez un territoire jalonné de monuments religieux et civils. Ces constructions, allant de l'humble chapelle et de l'hôpital de pèlerins aux somptueux monastères et cathédrales, présentent tous les aspects de l'évolution de l'art et de l'architecture depuis le roman jusqu'au baroque.

Une architecture innovante

Les architectes les plus réputés au monde ont participé à la transformation de Bilbao. Santiago Calatrava, Norman Foster, César Pelli et bien sûr Frank Gehry, furent les artisans de ce vaste projet de rénovation urbaine, qui replaça la vieille cité industrielle au coeur de la modernité. Dans les vignobles de la Rioja, plusieurs bodegas d'avant-garde ont vu le jour sous le coup de crayon de ces grands noms de l'architecture.

Des musées de grand prestige

Outre la visite incontournable du musée Guggenheim, avec ses riches collections d'art contemporain, d'autres musées de la région jouissent d'un grand prestige. C'est le cas du Museo de Bellas Artes de Bilbao, qui abrite l'une des plus belles collections d'oeuvres d'art d'Espagne, ou encore le Museo San Telmo de San Sebastián pour ses remarquables collections de stèles basques.

Des traditions irréductibles

Au Pays basque, en Navarre et dans la Rioja, certaines traditions irréductibles ont traversé les siècles et forment aujourd'hui un patrimoine folklorique d'une grande richesse. Les danses, les chants, les jeux de force, les concours de bertsolarisme, les courses de traînières, les encierros et les jeux de pelote basque intègrent au quotidien la vie des Basques, fervents défenseurs d'une culture ancestrale.

Des fêtes inoubliables

Célèbres dans le monde entier, les Sanfermines attirent chaque année plus d'un million de visiteurs venus participer aux courses de taureaux, corridas, processions et festivités qui rythment pendant une semaine les journées de Pampelune. La Semana Grande de Bilbao et Saint-Sébastien, la fête des vendanges en Rioja et la multitude de fêtes locales et religieuses des différents villes et villages de la région complètent un calendrier des festivités bien rempli !

Des paysages diversifiés

Du désert de las Bardenas Reales en Navarre au littoral déchiqueté par les falaises du Flysch sur la côte atlantique, en passant par les étendues de vignobles de La Rioja, les paysages de la région offrent une palette infinie de couleurs et de reliefs, où les amateurs de randonnée et de sports d'aventure ne risquent pas de s'ennuyer. Surf sur la côte basque, ski de fond dans les vallées pyrénéennes de Navarre, randonnée le long du chemin de Saint-Jacques... les possibilités sont nombreuses pour un séjour nature.

Une gastronomie rayonnante

Des bars à pintxos de Saint-Sébastien aux savoureux légumes de Tudela en passant par les traditionnels patatas a la riojana de La Rioja, les cidreries ou les sociétés gastronomiques du Guipúzcoa, l'art de bien manger est ici tout un art ! Dans les terres de La Rioja, où la culture du vin est une véritable religion, les crus vous réservent des saveurs éloquentes... que les bons vivants découvriront entre bonnes tables et grandes bodegas.

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