En raison de ses caractéristiques géographiques, la province d'Álava a été depuis toujours terre de passage et de contact avec d'autres cultures et d'autres civilisations. Les Romains y avaient fait passer une de leurs voies les plus importantes, celle qui reliait Astorga à Bordeaux. Les pèlerins du Moyen Age en firent une route secondaire du chemin de Saint-Jacques, en l'honneur de quoi on y édifia deux merveilles de l'art roman : la basilique San Prudencio et le sanctuaire de Nuestra Senora de Estibaliz. Outre de nombreux et remarquables témoignages de l'architecture médiévale et baroque, la région est caractérisée par la présence relativement importante de dolmens.

Les rois de Navarre opposèrent aux Maures une ligne fortifiée qui allait être consolidée, au XIIe siècle, par les rois de Castille. C'est ainsi que des villages fortifiés bien alignés montent encore la garde. Álava n'a pas été isolée comme le reste du Pays basque.

Álava est la région la plus étendue du Pays basque (2 963 km2), mais la moins peuplée (environ 320 000 hab.) et la moins connue. Elle est limitée, au nord, par le Guipúzcoa et la Biscaye, et ses paysages sont essentiellement plats. C'est pourquoi on l'appelle la Llanada Alavesa, bien qu'elle soit traversée par de vastes vallées couvertes de hêtres. 75 % des 400 villages d'Álava comptent moins d'une centaine d'habitants. Le nord-ouest est couvert de forêts de pins ; le centre, sans aucun relief, est une zone de culture. Au sud-est, la chaîne montagneuse d'Urbasa relie l'Álava à la Navarre. Au sud, entre la cordillère Cantabrique et l'Ebre, se trouve la Rioja Alavesa, terre de vignobles. Plusieurs de ses villages pittoresques, avec leurs places fortes du Moyen Age, leurs tours et leurs palais ruraux, évoquent déjà les paysages castillans. A une cinquantaine de kilomètres de Vitoria et près de La Rioja, entre Haro et Logroño, vous trouverez les villes de Laguardia et Labastida, dont l'histoire et le développement sont très marqués par l'industrie viticole.

Du point de vue gastronomique, les produits horticoles d'Álava, les grillades et les boudins sont très renommés, de même que la confiserie : nougats, chocolats, fruits confits et gâteaux... La boisson typique est le zurracapote (vin de prune sèche, cannelle, écorce de citron) et, bien entendu, les vins de la Rioja Alavesa.

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