ARIÈGE - guide touristique du Petit Futé

Ariège

Ce département d'environ 5 000 km2 tire son nom de sa principale rivière qui partage le territoire dans la direction Nord-Sud. Cette gigantesque surface se répartit entre les vallées, les grottes, les lacs, les torrents, les plaines, les montagnes et les forêts. Par ailleurs, vous croiserez quelques châteaux forts élevés sur des collines, qui témoignent du riche passé historique du département. Côté climat, l'Ariège est sous double influence  : à l'Ouest, les paysages du Couserans et du Volvestre sont sous l'influence océanique alors qu'à l'Est, la végétation et le climat sont de type méditerranéen et donc plus secs. Paradoxalement, la douceur est au Nord. De la plaine d'Ariège au Nord, aux neiges d'Espagne et d'Andorre tout au Sud, on passe d'hivers doux et d'étés chauds et secs à un climat rude, froid, aux précipitations abondantes, en parcourant tout un éventail selon l'altitude et l'exposition. Les réserves naturelles d'Orlu et du mont Valier vous permettront peut-être d'observer isards et marmottes. Le département jouit d'une nature disposant de tous les éléments nécessaires à la protection des espèces protégées. Pour l'équitation, 1 400 kilomètres de randonnée tracent des circuits thématiques alliant la pratique du cheval et les découvertes culturelles. RandAcheval, le rassemblement des cavaliers en Ariège, a lieu en septembre ; en 2011, il sillonnait le Seronnais (www.randacheval.fr).

L'Ariège est le berceau d'un des chevaux les plus appréciés des jeunes cavaliers : le cheval de Mérens, longtemps appelé l'Ariégeois. Les origines de ce cheval à la robe sombre et à la barbe si caractéristique sont anciennes puisque tout laisse à penser que les dessins croqués par l'homme de Cro-Magnon dans la grotte de Niaux représentent des chevaux de Mérens. L'influence de sang arabe a allégé les allures de ce cheval, désormais exclusivement noir. Le stud-book datant de 1947 précise que le Mérens toise entre 1,45 et 1,55 m, que son dos est long comme pour tous les chevaux de bât et que ses membres et ses sabots sont forts. Dans la neige comme sur la glace, le Mérens avance sans sourciller tant son pied est sûr. Il est rustique et supporte les conditions extrêmes du climat montagnard. La sureté du pied de ce cheval ne souffre aucune comparaison : c'est pourquoi il n'y a pas meilleur compagnon pour parcourir les paysages ariégeois et franchir les cols de montagne.

Un cousin du cheval de Mérens, le cheval de Castillon est également élevé en Ariège. Appelé aussi cheval de Biros ou Saint-Gironais, il descend des hardes de chevaux qui vivaient à l'état sauvage en Ariège. Il se distingue du Mérens surtout par sa robe noire ou baie, mais toujours reconnaissable à ses marques de feu sur les flancs et son nez de renard. C'est également un excellent cheval d'extérieur. Ses capacités de porteur et son grand coeur donnent une autre dimension aux randonnées de montagne....

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