40 km au sud de Loja. 5 000 habitants. En quichua, Vilcabamba signifie " vallée sacrée ", et il est vrai que ce village niché dans une vallée à 1 730 m d'altitude jouit d'un climat éternellement printanier (18 °C à 22 °C). Il est arrosé par deux fleuves : le Chamba, aux eaux tièdes, et le Uchima, aux eaux froides. Sacré ou pas, Vilcabamba possède un charme fou. Fondée en 1576 par Luís Hernando de la Vega, cette localité bénéficie d'une réputation internationale qui lui vaut le surnom de ville des Centenaires, à l'instar de deux autres endroits uniques au monde, Funza au Pakistan et Kokasas en Russie. Dans les années 1950, un Américain a révélé au monde l'existence de ce paradis où les malades recouvrent miraculeusement la santé et où les habitants vivent au delà de 100 ans ! Ici, dit-on, la mort a pris des vacances. De nombreuses équipes de scientifiques, médecins et journalistes du monde entier ont cherché à élucider ce mystère. Le secret de la longévité (bien que la longévité des anciens de la vallée soit en fait inférieure à celle prétendue) s'expliquerait par plusieurs facteurs : alimentation végétarienne, eau minérale possédant des vertus curatives pour le cholestérol et les rhumatismes ; climat toujours égal (et 65 % d'humidité), ainsi qu'une totale absence de stress. Aujourd'hui, l'eau de Vilcabamba est mise en bouteilles et destinée à l'export, et le tourisme s'y développe tranquillement, mais sûrement ! Dans le village, on croise occasionnellement un vieillard. Certains sont des étrangers, des Américains surtout, venus là en quête de longévité. Généralement les plus vieux restent chez eux et ne sortent que pour la messe du dimanche ; c'est donc à la sortie de l'église qu'on aura une chance de les rencontrer. Quoi qu'il en soit, grâce à sa sérénité sans pareil, son éternel printemps, ses paysages bucoliques, ses vallées et ses montagnes enchantées, Vilcabamba accueille de plus en plus de visiteurs en quête d'une halte revigorante. Les prix des biens immobiliers s'envolent, si bien que les gens de la région sont de moins en moins nombreux dans le village. Méfiez-vous de son charme : ce petit village propice aux rencontres est l'un des plus attachants du pays. Ici les activités sont nombreuses, et l'on y reste souvent plus longtemps que prévu. Parfois même, on n'en revient pas, d'où les nombreux établissements qui ouvrent et se réouvrent au fil des années. Vicabamba est une sorte de petit paradis pour les voyageurs du monde entier. A ne pas rater : l'organic market du samedi matin sur la place, c'est à ce moment-là que la vie bat son plein à Vilcabamba.

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