Capricieuse, la morphologie de l'île Mbamou change au gré des saisons, elle peut atteindre 185 km² au moment des basses eaux et occupe à ce moment la majeure partie du Stanley Pool. Son extrémité occidentale fait face au port de pêche de Yoro, enclave dans le quartier présidentiel de Mpila. Le pourtour de l'île se constelle selon la saison de milliers de bancs de sable que sillonnent une multitude de chenaux. Dédale fluvial. Habitée par des pêcheurs qui entretiennent également des jardins produisant entre autres tomates et oignons, la population de l'île est sujette à de grands mouvements migratoires locaux, et peut atteindre, selon estimation d'un des ses habitants, jusqu'à 5 000 personnes lors des grandes campagnes de pêche, au moment de la décrue du fleuve.

La population se répartit dans six grands villages-campements de pêche comme Mbamou, Talangaï, Mboulamountombo, Montouyangombé ou Kitengué. Une grande partie de sa population temporaire habite les quartiers populaires de Brazzaville, le produit de leur pêche sera d'ailleurs prestement vendu au port de Yoro que l'on aperçoit à la pointe occidentale de l'île.

Une minorité de résidents permanents, estimée à environ un millier de personnes, habite la partie sud de l'île, dans la toute proximité d'une belle forêt de rôniers. L'île Mbamou, c'est en fait un microcosme, un morceau de brousse fluvial, à la population venant de diverses régions du Congo, sans électricité ni eau courante, qui compte un seul véhicule motorisé et faisant face à une ville d'un million d'habitants.

Historiquement, l'île appartient dans sa totalité au Congo-Brazzaville depuis 1908 seulement, suite à un traité signé avec les Belges, alors maîtres de l'autre Congo. Avant cela, elle servait de plaque tournante commerciale aux Batéké qui y entreposaient les marchandises que leur livraient leurs vassaux du nord, tels que les esclaves, l'ivoire ou le tabac avant que le tout ne soit négocié aux Bacongo, eux-mêmes en contact avec le Blanc, grand pourvoyeur d'armes et d'outils. Lucratif courtage et d'autant plus verrouillé que les rapides en aval du Pool interdisaient et interdisent toujours la descente du fleuve aux habiles navigateurs du nord.

Pierre Savorgnan de Brazza et à sa suite la main mise des échanges par le colonisateur mirent progressivement fin à ce système d'échanges, et l'île fut peu à peu abandonnée aux pêcheurs dont le nombre s'accrut subitement au début du XXe siècle, période d'exode rural massif.

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