Le grand port de Puerto Montt, fort d'environ 213 000 habitants (recensement 2017) et capitale de la région des Lacs, est situé dans une sorte de cirque naturel qui fait face à l'océan. La ville constitue une étape indispensable, soit avant de s'enfoncer vers le sud et ses paysages déchiquetés, soit pour renouer avec des régions au climat et aux infrastructures plus accueillants. Comme le poétisait Benjamin Subercaseaux, Puerto Montt est comme un " trampoline qui lance ceux qui viennent coulissant par le toboggan de la vallée centrale et les précipite, effrayés, dans le labyrinthe des canaux ". Cependant, la croissance urbaine rapide et peu contrôlée des dernières années ne fait pas de cette ville une halte inoubliable. Elle paraîtra chaotique et sans grand charme, à des lustres de la paisible vie quotidienne des villages alentour.

Histoire

Puerto Montt fut fondée le 12 février 1853 par Don Vicente Pérez Rosales. Son nom lui fut donné en l'honneur du président Manuel Montt. Le lieu d'implantation fut choisi en raison de la qualité de son port (l'actuel Angelmó). Dès 1852, les premiers colons allemands débarquèrent. Le gouvernement accorda à chacun un lopin de terre en fonction de la taille de la famille et de la construction prévue par le colon (un ou deux étages). De simple port de services pour les nouvelles régions colonisées, la ville devint bientôt un port de commerce d'envergure. Toutefois, le tremblement de terre de 1960 détruisit le port et une partie du front de mer de la ville. Les décennies suivantes virent la mutation des activités de la ville avec la transformation du commerce maritime et le développement de nouvelles activités (notamment pisciculture du saumon et industries connexes). En 1979, la ville devint la capitale de la région des Lacs. Ce statut de capitale régionale traduit son importance dans la zone comme pôle de pouvoir politique et économique ainsi que comme point stratégique pour l'intégration du territoire chilien (liaison avec Chiloé et les territoires du Sud). Le boom du saumon à partir de 1985 déclencha une vague d'immigration des autres régions chiliennes, et la ville prit alors une ampleur soudaine et, parfois, inconsidérée. La crise de 2007, suite à une anémie infectieuse du saumon, a eu des répercussions brutales, mais depuis deux ou trois ans le secteur est de nouveau en plein essor, grâce aux demandes considérables des marchés japonais et brésiliens notamment.

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