La capitale de la Galice compte près de 96 000 habitants. Après Jérusalem et Rome, c'est également la troisième Ville sainte et le but ultime des longues marches d'innombrables pèlerins depuis le Moyen Age. A l'origine de cette ville, une légende : celle de l'apôtre saint Jacques, disciple et ami intime de Jésus-Christ, qui serait venu en personne prêcher l'Evangile dans la lointaine province romaine d'Hispania. A son retour en Palestine, il fut décapité par Hérode. Sa dépouille, déposée par un groupe de disciples dans une embarcation, aurait miraculeusement échoué à l'embouchure de l'Ulla, près d'Iria Flavia (l'actuel Padrón, à 30 km au sud de Saint-Jacques). Tombée dans l'oubli, la précieuse arche aurait été découverte par un ermite, en l'an 813, sur le campus stellae (champ de l'étoile), éclairé d'une lueur divine. Et c'est là que l'histoire reprend son cours : informé de la découverte, le roi Alphonse II s'empresse de faire construire une basilique - sur les lieux de l'actuelle cathédrale - et proclame saint Jacques (Santiago), patron du royaume. Le site devient aussitôt un pôle d'attraction majeur pour le christianisme européen, alors sérieusement menacé par l'invasion musulmane. Avec l'emblème de la coquille Saint-Jacques, le monde médiéval en crise retrouve la foi. Et dès lors des milliers de pèlerins affluent de partout en Europe, donnant naissance à divers chemins de Saint-Jacques. Bien plus tard, ces pèlerinages ont pris également un caractère touristique ou spirituel.
La cathédrale de Saint-Jacques-de-Compostelle est somptueuse ; son bourg médiéval, composé de palais, de demeures à arcades, d'églises romanes et baroques, dans une débauche de granit doré, est parmi les mieux conservés d'Europe. La " cité de pierre " a de quoi susciter des vocations. Déclarée patrimoine mondial de l'humanité par l'Unesco en 1985, la très sainte Compostelle n'est pas uniquement imprégnée de mysticisme. C'est aussi un carrefour universitaire important : plus de 30 000 étudiants y accourent chaque année, ajoutant à la ferveur ambiante une vie culturelle et nocturne très animée.

Le 24 juillet 2013, Saint-Jacques-de-Compostelle a été endeuillée par le déraillement du train alvia Alvia 151 qui a causé la mort de 80 personnes. Survenant la veille de la Saint-Jacques, il a été suivi par 3 jours de deuil national au niveau de l'Espagne et 7 jours de deuil au niveau de la communauté galicienne.

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