Deuxième plus grand centre scientifique, industriel et culturel du pays, la ville de Kaunas, capitale de la Lituanie pendant l'Entre-deux-guerres, est située à 103 km à l'ouest de Vilnius, au confluent du Niémen (Nemunas) et du Neris.

Histoire

Fondée au XIe siècle autour des bases de son château qui domine l'intersection des deux rivières, Kaunas fut un bastion d'avant-garde à la pointe des combats contre l'ordre des Chevaliers Teutoniques venant de l'Est, entre le XIIIe et le XVe siècle. Après cette période, la ville prospéra dans le cadre du commerce de la Hanse. A l'issue de la Première Guerre mondiale, le 16 février 1918, le Conseil lituanien proclama la République de Lituanie. Le peuple lituanien continuait de se battre contre les Polonais et les bolcheviques pour protéger son indépendance. Cependant en 1920, la Pologne réussit à annexer Vilnius. La capitale fut alors déplacée à Kaunas, cette grande ville universitaire, qui devint la capitale de la Lituanie indépendante de l'Entre-deux-guerres (1920-1939). De cette époque date une certaine rivalité qui oppose Kaunas à Vilnius. Kaunas aurait été incendiée à treize reprises, pour des raisons stratégiques, avant la Seconde Guerre mondiale. Néanmoins, au cours de cette période tragique, sa vieille ville fut étonnamment préservée. Aujourd'hui, ce centre historique aux multiples styles architecturaux offre un intérêt tout particulier, ce qui n'est pas le cas de ses périphéries, construites et élargies à l'époque soviétique. La ville a pour ambition de voir son héritage architectural de l'entre-deux-guerres inscrit sur la liste du patrimoine mondial de l'Unesco.

Aujourd'hui

Aujourd'hui souvent considérée comme plus lituanienne (et plus nationaliste aussi) que Vilnius, car plus homogène en termes de composition de population, Kaunas est un centre commerçant (notamment pour le textile et l'agroalimentaire). En 2011, Kaunas a accueilli, avec cinq autres villes, le championnat d'Europe de basket. En 2015, la ville était la première en Europe de l'Est à obtenir le statut de " ville de design " en intégrant le Réseau des villes créatives de l'UNESCO. Cette ouverture de la ville à l'international lui a permis de se faire connaître au-delà de la région baltique. Ainsi, en 2022, Kaunas s'apprête à accueillir beaucoup d'événements culturels d'envergure internationale en tant que capitale européenne de la culture 2022.

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