La " Grande Ile ", 5 km de long pour 1 km de large, est si populaire chez les Panaméens qu'elle est tout simplement appelée " l'Ile " (la Isla). Située à peu de distance de la côte, elle est recouverte d'une épaisse végétation et dispose de quelques plages. Dans sa partie sud, un petit village d'environ un millier d'habitants vit traditionnellement de la pêche et de la culture de coco.

Depuis quelques années, la beauté des lieux, les eaux cristallines et la relative facilité d'accès du site a permis le développement d'un tourisme essentiellement national. En semaine, vous vous rendrez compte que bon nombre de restaurants et petits hôtels sont vides ou fermés. Mais le week-end, ou au moment du carnaval, vous verrez débarquer des centaines de touristes panaméens, en famille ou en groupes d'amis, chargés de leurs glacières (cooler) pleines de bières et de glaçons, venant profiter de la plage et faire la fête dans l'eau.

Les premiers habitants de l'île furent probablement les Guna, à la recherche de langoustes ou de cocos. Les conquistadores la baptisèrent Isla Bastimento (ne pas confondre avec Bastimentos à Bocas del Toro), puis elle prit le nom d'Isla Grande. Dans les années 1880, pendant la construction du canal, les Français furent nombreux à s'y installer. Ils construisirent un phare qui entra en service en 1897 et aidera par la suite les bateaux à s'orienter à l'approche du canal (la " lumière " de Gustave Eiffel est conservée aujourd'hui dans le hall du musée du Canal, à Panamá City). L'île abrita une base militaire américaine pendant la Seconde Guerre mondiale mais redevint un lieu paisible le conflit terminé.

Les Panaméens vous parleront de La Isla avec les yeux qui brillent. C'est avant tout une bourgade hospitalière et décontractée. On peut y faire du bon surf, mais ne vous attendez pas à de grandes plages, ou à des fonds marins époustouflants, et sachez que le village est souvent jonché de détritus, surtout le dimanche soir !

Les principales fêtes célébrées, la Saint Jean et la Vierge Carmen (16 juillet), donnent lieu à de spectaculaires processions sur l'île et en mer.

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15.95 €
2019-01-02
456 pages
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