De réputation, Mérida est une ville incontournable pour les voyageurs qui visitent la péninsule du Yucatán. Son essor et sa grandeur architecturale sont intimement liés à l'explosion du commerce du henequén (ou sisal), cette fibre très solide et résistante tirée d'une variété d'agaves. Aux XVIIIe et XIXe siècles, la péninsule développa cette industrie à travers un système d'haciendas hérité du féodalisme espagnol (le fameux péonage). Elle fournissait alors toute la planète en cordages de bateaux : la région de Mérida devint une des plus riches du monde et la ville en elle-même se dota de magnifiques palais que l'on découvre aujourd'hui le long du Paseo Montejo. La Révolution mexicaine puis l'apparition des fibres synthétiques allaient mettre un terme à l'âge d'or des hacendaderos, qui auront laissé de magnifiques bâtisses alentour, dont beaucoup sont désormais reconverties en hôtels. Mérida est surnommée la ville blanche - ciudad blanca - non en raison de la couleur de ses murs, mais parce que la ville était originellement séparée et isolée des quartiers indiens pour protéger les Espagnols, " les blancs ", d'une éventuelle rébellion maya.

Aujourd'hui, la capitale commerciale du Yucatán est une ville très agréable et dotée d'un beau centre-ville colonial ; le centre-ville fait l'objet d'une constante rénovation depuis plusieurs années déjà, et de nombreux Nord-Américains y ont acquis des maisons ; les restaurants et bars se sont ouverts sur les places qui s'animent en soirée... Mérida peut aussi avant tout servir de point de départ pour visiter les merveilles archéologiques et naturelles de la région : à l'ouest, la réserve de flamants roses de Celestún, au sud, la route Puuc avec de nombreux sites archéologiques mayas dont le fameux temple d'Uxmal, les trois cenotes de Cuzamá, où l'on peut se baigner sans difficulté, le village d'Izamal et son imposant couvent...
Pour les personnes à l'aise avec la pratique de l'espagnol, il sera bon de distinguer à Mérida le parler yucateco, chantant et lent. Il est très différent du parler de la capitale. Il existe des petits poèmes populaires, les bombas, qui sont de petites histoires où l'on manie le double sens à la perfection.

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CANCÚN - LA RIVIERA MAYA / PÉNINSULE DU YUCATÁN

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