" A l'est, loin au-dessous de moi masqué par une légère brume dorée, s'étendait le désert. Et c'était vers lui que je me sentais porté, repris à nouveau par le désir ardent de le parcourir. Je m'étonnais de cette force étrange qui me poussait encore vers cette vie presque impossible à vivre. " Wilfred Thesiger.

Le désert est à la porte d'Abu Dhabi, poussant ses dunes vers le Golfe, ici jaune et gris, là ocre ou havane, parfois presque nacré. Deux forces naturelles semblent vouloir en découdre, qui orchestrent cette noce barbare du sable et de l'eau au creux des cuvettes salines, et des parages lagunaires aux dunes gigantesques, sans cesse recommencé, voici le chant des éléments.

Désert-frontière, désert-passage, désert de la mort et de la vie, le Rub Al Khali, littéralement le " quart vide " (le quart de quoi ?) serait la France et le Benelux totalement ensablés, mais gorgés, selon des proportions très variables, de pétrole, de sel et d'eau.

Vous voulez le voir de plus près ? A 40 km de l'aéroport international sur la route E33 vers Sweihan, il ose ses premières dunes. L'air de rien de nos jours, vu de l'habitacle climatisé ; mais dans les années 50 encore il y eut de meurtrières méharées. Les plus âgées, les plus faibles mouraient en route.

En 1931, Bertram Thomas fut le premier occidental à réussir la grande traversée de la côte omanaise à l'actuel Qatar, quelques mois avant Harry St. John Philby, espion et père de Kim, l'agent double du KGB. Le vrai profil de légende sera bien-sûr Wilfred Thesiger en 47-48. Nous avons retrouvé le fortin où il fit relâche dans une palmeraie de Liwa (de Al Jawaa, verte oasis).

Dans la province d'Al Gharbia, cet horizon que l'on suit du regard est un mirage de plus sur la route. Si belle route, si bien goudronnée, plantée de millions d'arbres en verte haie d'honneur, que le but semble familier, suprême erreur. Et voilà le véritable atout de ce voyage aux confins, qui nous faire croire au confort, par ailleurs bien réel, pour mieux nous plonger dans l'univers le plus inhospitalier, le plus sec et le reculé qui soit.

La ville du Sheikh

Surgie en 1968 des sables caillouteux par la volonté d'un Sheikh Zayed souhaitant offrir un toit en dur à quarante familles bédouines, bordée au sud par les dunes annonciatrices du Rub Al Khali, la modeste capitale de la province d'Al Gharbia est un croisillon de macadam brûlant, alternance un peu désordonnée de villas et de petits bâtiments répartis de chaque côté de la nationale E45 reliant la côte au désert. Rien de particulier, ou presque, ne retiendra longtemps le visiteur, qui en profitera pour faire le plein d'essence et trouvera éventuellement quelque frais repos sous un palmier du jardin municipal. Un des seuls intérêts pour le visiteur c'est vraiment le superbe complexe hôtelier Tilal Liwa... L'idéal c'est d'y dormir au moins une nuit car cet hôtel, seul au milieu du désert, est absolument magique, comme un mirage rêvé au milieu des dunes. A faire absolument ! Et puis le festival d'Al Dhafra offre chaque mois de décembre à un très large public bédouin, venant de tout le golfe Persique, un retour aux sources : quinze concours de beauté et courses de chameaux, de courses de lévriers, de dattes, de chasses au faucon, offrant ainsi des prix d'une valeur totale supérieure à 15 millions de dollars.

La province d'Al Gharbia, aussi appelée Western Province, s'étend sur 60 000 km², soit deux fois la Belgique. Elle constitue 70 % du territoire total des Emirats arabes unis, mais génère 40 % du PIB de l'émirat d'Abu Dhabi. Sa population totale est estimée à 160 000 personnes (dont 23 % d'Emiriens), soit environ 10 % de celle de l'émirat.

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