Ce parc, créé en 1974, s'étend sur 58 300 ha dans la cordillère centrale, entre 2 600 m et 5 321 m d'altitude. Il est à cheval sur les départements du Tolima, Risaralda, Quindio et Caldas. Le parc compte de nombreux volcans, dont trois sont recouverts d'une calotte glaciaire et de neige : les nevados ("glaciers" en espagnol) del Ruiz (5 321 m), Santa Isabel (4 965 m) et Tolima (5 220 m). D'autres comme El Cisne, Cerro Negro, Paramillo de Santa Rosa ou El Quindío se couvrent de neige quelques jours par an seulement. Le spectacle de la chaîne andine, des forêts et des páramos (ce milieu naturel particulier aux Andes tropicales), ainsi que des neiges éternelles est superbe. Sachez que la couche de glace des nevados se réduit à grande vitesse et que le glacier recule (25 m par an depuis 2000 au Santa Isabel), en raison du réchauffement climatique et des éruptions volcaniques récentes. Le volcan du Nevado del Ruiz est encore actif, et les secousses fréquentes. En 1985, une éruption du volcan avait fait 27 000 victimes à Armero, et plus de 12 000 à Chinchiná. L'activité du Ruiz est sous constante surveillance. Depuis 2012 et jusqu'à nouvel ordre (renseignez-vous), il n'est plus possible pour des raisons de sécurité d'accéder au glacier Ruiz. On ne peut se rendre que jusqu'à el Valle de las Tumbas (4 350 m d'altitude), un site intéressant pour découvrir les différents écosystèmes. Les agences offrent donc, en guise de compensation, une entrée aux thermes du Nevado, un lieu des plus relaxants.

Pour ceux qui souhaitent vraiment marcher, les agences de Manizales ou Salento proposent l'ascension du Santa Isabel : on passe vous prendre vers 5h du matin à votre hôtel pour trois heures de route, qui se transforme vite en piste. C'est plus loin que le Ruiz mais les paysages sont magnifiques (forêt primaire, cascades...) et changent au gré de l'altitude. Après un petit déjeuner dans une ferme, on commence à marcher. On est à 4 100 m. Compter 3-4 heures environ jusqu'au bas du glacier, à 4 600 m (le sommet est à 4 950 m). Ne pas forcer, boire, mâcher des feuilles de coca pour mieux supporter l'altitude, et se couvrir lors des pauses (prévoir des vêtements de rechange). Observez le frailejón, une espèce endémique du páramo, qui ressemble à un cactus doté d'un " pelage " pour se protéger du vent et absorber l'eau. Cette plante pousse de 7 cm par an, et c'est la plus haute de cet écosystème. 536 espèces d'oiseaux sont recensées, et on peut d'ailleurs apercevoir des condors. Cette excursion n'est pas la seule proposée, les possibilités de trekking sont infinies, de 1 à 8 jours ou plus. Le must est sans doute la randonnée de 3 jours qui vous mène jusqu'à Salento, en passant à travers des paysages andins incroyables.

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