L'île de San Andrés, longue de 12 km et large de 3 km, en forme d'hippocampe, est la capitale du département de San Andrés et Providencia. Cette île a été découverte le jour de la Saint-André, en 1527, avant d'être rattachée à la Colombie en 1822. Mais le Nicaragua revendiqua durant des décennies ses droits sur l'archipel. Après une procédure d'arbitrage qui dura plusieurs années, la Cour International de Justice de La Haye rendit le 19 novembre 2012 une décision terrible pour les habitants de San Andrés : les 7 îlots litigieux resteraient sous la souveraineté colombienne, mais le Nicaragua recevraient la moitié des eaux territoriales colombiennes, des eaux très poissonneuses où les populations de l'archipel pêchent depuis toujours. Un coup dur pour l'économie locale, la pêche faisant vivre des milliers de familles de l'île...

L'activité économique principale reste le tourisme suivi du commerce de marchandises importées du monde entier et vendues à des prix détaxés (San Andrés est un port libre depuis 1953). L'île n'est pas bordée, comme on pourrait le croire, de nombreuses plages. La plus belle est située au nord-ouest, c'est la plage du centre urbain au nord de l'île, ou North End. Elle est souvent bondée. Les plages de San Luís, au centre-est de l'île, sont plus paisibles, mais les plages de rêve se trouvent, elles, sur l'îlot de Johnny Cay, à 1,5 km de San Andrés. Là aussi, gare à la foule le week-end.

San Andrés compte environ 70 000 habitants et l'on pourra tout de même regretter une utilisation abusive du ciment et du béton le long de l'océan, et les nombreuses ruines éparses. Sans compter les sites " attrape-touristes " qui peuvent lasser à la longue. Cela n'empêche pas la mer d'exhiber des teintes mirifiques, dignes des plus belles destinations balnéaires, et le séjour de ressembler aux vacances paradisiaques dont on avait rêvé ! Bref, en deux mots : San Andrés est un lieu de loisirs et de diversions familiales (ça marche aussi en couple), tandis que Providencia ravira davantage les amoureux de coins perdus et de plages solitaires où le vent se lève.

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