Destination mythique pour tout voyageur, l'île de Pâques fascine par ses moai, géants de basalte dressés vers le ciel, sa riche histoire et sa culture millénaire, son isolement dramatique au milieu de l'océan Pacifique... et plus encore. Rapa Nui est une vraie légende flottant sur les ondes. Pourtant, bien peu sauraient dire de prime abord où elle se situe exactement... et encore moins pourraient affirmer que cette île est chilienne ! Aujourd'hui beaucoup plus accessible (un vol par jour depuis Santiago), l'île de Pâques attire chaque année davantage de touristes, ce qui la rend peut-être moins mystérieuse... Toutefois, on en repart bien souvent enchanté : rencontre de la Polynésie tropicale et du Chili latino-américain, c'est une destination atypique, qui mérite au moins quatre jours pour en découvrir les principaux sites.

L'île de Pâques (Rapa Nui) appartient géographiquement à la Polynésie, soit le triangle imaginaire regroupant les îles situées entre la Nouvelle-Zélande, Hawaï et Rapa Nui. Rappelons que l'Océanie est divisée en trois zones principales : la Mélanésie (ainsi nommée à cause de la peau foncée de ses habitants), la Micronésie (en raison de la petitesse de ses îles) et la Polynésie (qui signifie : beaucoup d'îles). Rapa Nui est l'endroit le plus isolé du monde puisque l'île polynésienne la plus proche est celle de Pitcairn, située à 1 900 km, et que la côte chilienne est, elle, à près de 3 700 km ! Une situation qui évoluera inexorablement dans les siècles et millénaires à venir, puisque le mouvement tectonique de la microplaque de Pâques la rapproche de l'Amérique du Sud à raison de 6,5 cm par an. Cet isolement a souvent accrédité la thèse que l'île était le centre et même " le nombril du monde " (ou plutôt de leur monde connu, c'est-à-dire de la Polynésie), au point que les Pascuans l'auraient nommée " Te Pito o Te Henua ". Bien nombreux sont ceux qui croient (dans le sens de cette thèse) que l'île de Pâques est la partie émergée d'un continent perdu... l'Atlantide, pour un peu. Les Pascuans l'appellent également " Rapa Nui " (la grande Rapa) du fait de sa ressemblance avec Rapa, une île de la Polynésie française, mais aussi parce que cette dernière est située plus ou moins à la même latitude (27°).

Il est vrai que cette île présente la caractéristique d'être quasiment un triangle isocèle avec ses côtés mesurant 24, 18 et 16 km. Cette forme est due à son origine volcanique et à la présence de trois volcans marquant chacun de ses angles : le Rano Kau au sud (vieux d'environ 1,5 million d'années), le Poiké à l'est (3 millions d'années) et le Maunga Terevaka qui culmine à près de 510 m (plus récent, environ 370 000 ans). Mais ces volcans ne sont pas les seuls de l'île, qui en comporte près de 70, tous éteints. Cette origine volcanique pourrait expliquer la rareté des arbres et des paysages, qui ressemblent parfois aux terres irlandaises, mais nous verrons plus loin qu'il n'en est rien. En réalité, certains voyageurs avertis pourraient surprendre quelques similitudes entre Rapa Nui et les Açores (les calderas de Corvo ou de Faial, par exemple), îles portugaises d'origine volcanique également...

La côte de l'île est rocheuse et sans baie abritée. Il existe seulement deux plages : Anakena et Ovahe, situées sur la côte nord de l'île, ainsi qu'une petite plage bien rafraîchissante dans le village même d'Hanga Roa, sur la route du cimetière et du musée. Trois îlots, Motu Iti, Motu Nui et Motu Kao, se situent non loin de la pointe sud de l'île : c'est ici que se célébrait le culte de l'homme-oiseau. La cérémonie religieuse avait lieu tous les ans à Orongo entre les chefs des différentes tribus. Le premier qui ramenait un oeuf de manutara de l'îlot Motu Nui, était sacré chef dirigeant de l'île pendant une année entière.

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