La capitale de la Cantabrie, grand port de commerce au plus fort du XVIIIe siècle, redouble aujourd'hui de dynamisme. Le temps d'un été, Santander devient la Mecque touristique : on y accourt de Madrid, du Pays basque et aussi de Milan et de Londres.

La ville est toujours reliée à Plymouth par car-ferry, souvenir du florissant commerce de la laine tant prisée sous le règne victorien. La cité dispose, il est vrai, d'un site exceptionnel : une baie longue de 5 km, protégée par la péninsule de la Magdalena, et de belles plages classées parmi les plus propres d'Espagne.

Ces atouts n'échappèrent pas à l'oeil averti du monarque Alfonso XIII qui, à la fin du XIXe siècle, y instaura les baños de ola (" bains de vagues "), les bains de la Cour. Dès lors, Santander allait devenir une station balnéaire très en vogue.

Elle n'a pas fini d'exhiber ses atours Belle Epoque : un luxueux casino, un Hotel Real à la hauteur du Carlton cannois, un Palacio de la Magdalena, des jardins-promenades en bord de mer.

Le coeur historique de la cité, qui s'étend tout en longueur sur la baie, s'est littéralement consumé lors d'un gigantesque incendie en 1941. Il a été en partie reconstruit selon les canons du néoclassicisme.

Quant à l'autre partie, elle a fait place à la construction verticale et à l'urbanisme sauvage jusque sur les hauteurs et à la périphérie.

L'été, Santander prend des couleurs ; avec son festival international de musique et de danse et ses cours d'été à l'université internationale Menéndez y Pelayo, elle devient le rendez-vous cosmopolite de la culture et des loisirs.

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