Jadis civilisation flamboyante, hier cachée aux yeux du monde par l'une des dictatures les plus répressives de l'histoire, le pays aux mille pagodes entrouvre aujourd'hui ses portes, à la faveur d'un processus de démocratisation. Longtemps isolé, Myanmar est en passe de devenir la destination à la mode en Asie du Sud-Est. À la faveur d'un peuple d'une ferveur religieuse émouvante et d'une gentillesse inouïe, de paysages d'une profondeur irréelle et d'un patrimoine culturel d'une richesse inégalée. Le Myanmar ou Birmanie est sans doute un des derniers joyaux d'authenticité de la planète.

 

19 heures. Le soleil a déjà disparu depuis une bonne dizaine de minutes derrière le stupa doré de la Shwedagon, la grande pagode de Yangon. Dans quelques minutes, les fidèles vont allumer les centaines de bougies qui entourent le dôme recouvert d'or. Le spectacle, déjà féérique sous la douce lumière du coucher du soleil, va devenir inoubliable. Lieu de recueillement, symbole religieux fort, la pagode Shwedagon est aussi et surtout un lieu de vie, un résumé vivant des liens forts qui unissent les Birmans.

 

Fourmillante Yangon

Renommée en 1989, Rangoon étant considérée comme une appellation par trop occidentale, capitale politique déchue en 2005, Yangon n'en reste pas moins le coeur vivant de la Birmanie. Fourmillante, vibrante, étourdissante, elle en est le centre économique et culturel. Sur le port, le trafic est incessant, au centre-ville, les rues ne désemplissent pas de voitures, de rickshaws, de piétons se frayant un chemin entre les étals des marchands.

Le marché Bogyoke marquera lui aussi certainement le début du voyage. C'est un mélange de tous les genres. Touristes du monde entier venus sentir l'atmosphère du lieu, mères de famille faisant leurs emplettes de la semaine, gamins facétieux en quête d'un terrain de jeu, moines à la recherche d'un nouveau bol à offrandes...

De toutes les villes d'Asie, Yangon est celle qui compte le plus grand nombre de bâtiments coloniaux, vestiges passés de la splendeur de l'Empire britannique. Reconvertis en bureau administratif, ces bâtiments colorés se mêlent au décor entre pagodes et immeubles modernes. Construites en bois de teck, les anciennes demeures birmanes, dont le dernier étage est ouvert aux quatre vents, permettent d'imaginer la vie assez ralentie dont bénéficiaient les riches propriétaires. Insolites et surprenants, les sites historiques Bagan et Mrauk-U représentent, eux aussi, une spécificité architecturale du pays. À Bagan, les temples suivent le même modèle : base carrée, toit en stūpa, le tout en petites briques. Ce système obligeait à surmouler un décor en stuc. Contrairement à ces normes bouddhiques birmanes, le site de Mrauk-U est plus grossier, mais tout aussi magique. Construit en grès, un décor sculpté a ainsi été intégré directement. Cette architecture massive, dotée de cavités souterraines, est unique en Asie du Sud-Est.

 

Cultivateurs et artisans

Le contraste est saisissant entre l'effervescence de Yangon et la sérénité du pays tout entier. La campagne birmane semble toujours vivre au rythme du temps jadis. Rizières, champs de blé, de maïs, de millet. Champs de coton, de tabac, de cannes à sucre... Partout où le regard porte, on prend conscience de ce visage rural de la Birmanie. Les techniques agraires sont archaïques, l'outillage inexistant. Mais la joie de vivre se lit sur les visages. Le peuple birman est l'un des plus accueillants qui soient. Cultivateurs émérites, les Birmans sont aussi des artisans de talent. La célébrité des laques de Bagan a dépassé les frontières. La confection des marionnettes de Mandalay est un art en soi et la patience des tisseuses de soie est confondante.

 

Mosaïque ethnique et culturelle

Héritage de son histoire agitée, la Birmanie est une formidable réunion de cultures diverses. Plus de 130 ethnies composent ce puzzle aux pièces distinctes, et qui ont pourtant appris à vivre côte à côte. Autant de découvertes, autant de rencontres passionnantes pour le voyageur.

De tout temps, la Birmanie a vécu au gré des luttes incessantes qui opposaient ces peuples si différents. Aujourd'hui, si certaines rivalités agitent toujours quelques régions reculées du pays, l'incroyable imbrication de ces dizaines de cultures dans une société harmonieuse est une des manifestations de la richesse culturelle d'un pays pluriel.

De la domination successive de chacune de ces cultures est né le riche patrimoine de la Birmanie. À nouveau roi, nouveau palais, nouvelle pagode, nouvelle capitale parfois. Des villes entières sont sorties de terre en quelques dizaines d'années sous l'impulsion souvent mégalomane d'un nouveau prince. Sagaing, Inwa, Amarapura, Mandalay... Autant de capitales aux majestueux vestiges. Au même titre que la Shwedagon, la plaine de Bagan justifie à elle seule un voyage dans ces terres lointaines. Avec ses 13 000 pagodes dont plusieurs milliers sont encore debout, elle transforme en un doux euphémisme le surnom de " pays aux mille pagodes " donné au pays. Comme souvent, la douce lumière du couchant est idéale pour s'imprégner de l'atmosphère.

 

Moines et monastères

Croyance religieuse, mais aussi principe de vie, le bouddhisme birman est mêlé de croyances populaires. On prie Bouddha, mais aussi les Nats, ces esprits protecteurs dont le Mont Popa est la demeure. La vie monastique est au coeur de la culture birmane. Le pays compte plusieurs centaines de milliers de moines, de tout âge et issus de toutes les classes sociales. Entrer au monastère est un grand honneur, et chaque homme doit, au cours de sa vie, suivre par deux fois les enseignements sacrés. Spectacle émouvant que la procession des moines, récoltant leur obole chaque matin dans les rues des villes et villages de Birmanie, avant de rentrer au monastère pour prendre leur unique repas de la journée et se consacrer ensuite à la méditation.

 

L'Irrawaddy, fleuve mythique

Si l'eau est source de vie dans tous les pays du monde, elle occupe en Birmanie une place prépondérante dans la vie quotidienne, et influence jusqu'aux fondements de sa culture. Prenant sa source dans les vallées de l'Himalaya, l'Irrawaddy est l'un des plus longs fleuves d'Asie. Tout comme le Mékong plus à l'est, il est de ces fleuves mythiques sur lesquels une croisière de quelques heures ou de quelques jours est un souvenir inoubliable. De villages de pêcheurs en paysages d'une rare beauté, la descente de son cours se fait au gré du courant.

Signe de cette importance de l'eau dans la culture birmane, des jarres toujours remplies bordent les entrées des temples et de quelques maisons, offrande au passant inconnu auquel on manifeste ainsi son hospitalité. Dans chaque village, la fontaine, la source ou la rivière qui le borde sont un lieu de rencontre et de détente, et les ablutions quotidiennes plus qu'un jeu, un lien social.

À l'occasion de la nouvelle année birmane, en avril (du 13 au 16 en 2019), la fête de l'eau est la plus importante des festivités du pays. Elle célèbre la descente sur Terre du roi des Nats, venu apporter un pot d'eau pour purifier l'année à venir. De cérémonie religieuse au cours de laquelle on purifie les statues des temples, elle devient grande fête populaire et investit la rue. Chacun arrose son voisin pour le purifier. Le jeu prend le pas, on arrose à tout va. Les seaux font place aux pistolets à eau, lances à incendie, tuyaux d'arrosage, transformant la ville entière en une gigantesque piscine. Une joie de vivre que les Birmans seront plus que ravis de partager avec vous.

 

Infos futées

 

Quand ? La saison idéale s'étend d'octobre à mars environ. La fête de l'eau en avril (du 13 au 16 en 2019) est aussi une occasion de participer à la vie du pays.

 

S'y rendre. Prix moyen d'un vol Paris-Yangon : entre 1 000 et 1 200 €. Escale obligatoire.

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