Située à l'ouest du pays, cette région tire son nom du peuple Koure, de langue balte qui, le premier, s'est installé en 3000 av. J.-C. dans la région. Le peuple Live (de langue finno-ougrienne) s'est établi aussi au même endroit - plus à proximité des côtes - et a été peu à peu assimilé par les Koures, puis les Lettons. Aujourd'hui, les descendants des Lives ne représentent plus qu'une faible proportion de la population.

Vers le XIIIe siècle, la Courlande s'étend jusqu'à la côte sud de la Lituanie. Les Koures, peuple païen, navigateur et guerrier, s'allient à l'occasion avec les Vikings quand ils ne les combattent pas. Ces païens tentent d'étendre leur conquête jusqu'en Scandinavie. Leur grand chef, Lamekins, résiste même longtemps aux chevaliers Porte-Glaive, mais en 1267, la Courlande est absorbée par l'ordre de Livonie (Etat chevaleresque germanique qui comprend une partie de la Lettonie et l'Estonie).

Au XVIIe siècle, après la guerre polono-suédoise, la Courlande devient un duché sous la souveraineté polonaise. C'est la période faste de la Courlande, celle des ducs Kettler (le plus connu est le duc Jacob, ou Jēkabs, qui gouverne de 1640 à 1682). Le pays acquiert une certaine indépendance, des châteaux et des églises y sont édifiés, et il a même des colonies (Gambie et Tobago). Sa capitale est Jelgava (en Zemgale).

A la fin du XVIIIe siècle, la Courlande est intégrée à la Russie tsariste comme province à part entière, avant de devenir une province de la Lettonie indépendante de l'entre-deux-guerres.

Elle connaît ensuite un destin commun avec celui de la Lettonie soviétique.

Dans un rayon de 200 km vers l'ouest au départ de Rīga, vous pourrez découvrir toutes les facettes de cet ancien duché de Courlande. Pour vous y rendre en voiture, deux itinéraires sont possibles : l'A 10 (à destination de Tukums et Ventspils) ou l'A 11 (à destination de Liepāja). Par ailleurs, des bus et des trains partent tous les jours des gares routières et ferroviaires situées au centre de Rīga (près du marché).

Site de la région : www.kurzeme.lv

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