Deuxième île de l'archipel par sa taille, Hiva Oa est le centre administratif et économique du groupe Sud des Marquises. Un relief torturé, des crêtes aiguisées, de profondes et luxuriantes vallées et des pics démesurés, voilà ce qui constitue la physionomie de cette île de 40 km de long sur 10 km de large. Ses points culminants, Temetiu (1 276 m) et Feani (1 126 m), dominent la baie mythique de Ta'aoa, formant une vaste cuvette au fond de laquelle se niche le village d'Atuona, son chef-lieu, situé à l'embouchure des deux rivières Vaioa et Faakua. Enfoui dans la végétation, ce gros village dégagerait presque l'atmosphère d'une ville avec ses commerces, ses administrations, ses allées goudronnées et ses énormes 4x4. La majorité des habitants de l'île y résident ; planent encore les esprits de Paul Gauguin et de Jacques Brel, dont les simples tombes donnent sur l'océan.
Abandonnez stress, strass et paillettes. Partez sur les traces du " peintre coquin " comme l'appelaient les Missionnaires, humez l'air authentique de ces vallées perdues, abreuvez-vous de l'hospitalité éclatante de ces habitants aux traits d'esprit saillants. Hiva Oa ne peut laisser indifférent et doit figurer sur l'agenda de tout voyageur.
Le navigateur espagnol Mendaña, qui découvrit l'île par un dimanche de 1595, fut peu inspiré ce jour-là, puisqu'il la baptisa " Dominica ". Ce n'est que plus tard qu'on lui attribua le nom d'Hiva Oa - " poutre faîtière ". Hiva Oa est l'île la plus fertile et la plus arborée des Marquises. Les pâturages y alternent avec de grandes forêts de banians, de manguiers et de papayers surplombant la mer. Au nord, au bout des vallées qui déchirent l'île de part en part, les petits villages de Hanamenu, Hanaiapa, Hanatekuua, Hana-paaoa, Anahi, Motuua, Nahoe, Eiaone et Puamau, regroupent les 2 243 âmes qui ont choisi de vivre au rythme de la nature, à l'écart de la ville et de ses folies. Ces petits hameaux qui rassemblent parfois moins de 50 âmes, semblent n'être en rien affectés par le temps qui passe, tant la quiétude de l'endroit est relaxante. Les habitants y vivent paisiblement de la pêche à la langouste, de la récolte du coprah et de la chasse à la chèvre. À l'est, l'île s'allonge jusqu'au cap Matafenua, extrême rocher d'Hiva Oa. Non loin de là, les derniers petits villages de Hanaupe et Hekeani ne sont accessibles qu'en bateau et offrent une vue imprenable sur Motane et Tahuata, toutes proches.

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