Petite ville de 3 700 habitants, Uturoa, chef-lieu de Raiatea, se présente aussi comme la deuxième agglomération de Polynésie française. Son marché, comme le quai principal doté de boutiques et de restaurants, s'animent à chaque départ et arrivée de bateaux ; le reste du temps, comme partout ailleurs, la vie y est calme et paisible. Bercée par un rythme tranquille et indolent, point de départ des voiliers de croisière et s'ouvrant chaque jour davantage vers des voies commerciales, Raiatea reste pour autant une île assez développée. Sa position centrale dans l'archipel a motivé la construction d'un port capable d'attirer les navires de gros tonnage, et peut permettre des échanges plus importants entre Uturoa et les autres îles. Certains murmurent même déjà qu'Uturoa pourrait devenir la prochaine Papeete, et Tahaa sa Moorea...
En tout cas, à l'heure actuelle, même si elle dispose de tous les atouts pour un tourisme de masse, Raiatea, deuxième île de la Société par sa taille et troisième par sa population (12 500 âmes), demeure relativement épargnée. Si elle ne peut s'enorgueillir de mythiques étendues de sable fin, à part sur les magnifiques motus qui l'entourent, elle présente d'autres atouts. L'île possède un charme authentique, celui de la richesse de son histoire, de ses multiples légendes, de sa fleur unique - le Tiare apetahi -, de sa montagne sacrée... Les amoureux de la nature y trouveront forcément leur bonheur. Sites de plongée sous-marines, reliefs tranchants (surtout au sud) et quelques petites plages désertes : de bonnes surprises attendent ceux qui prennent le temps de la découvrir.
Raiatea, dont la forme évoque un triangle isocèle, est un massif volcanique dont les dernières coulées de lave se sont produites il y a 2,5 millions d'années. Au nord, on découvre des trachytes et des phonolites. Le massif est échancré par plusieurs vallées : les baies de Vairahi, Faaroa, et Opoa à l'est, de Faatemu au sud, et de Vaihuti et Vaiaau à l'ouest. Montagneux, les reliefs de Raiatea sont pourtant modérés et accueillent le vaste plateau de Temehanirahi. Le Mont Temehani domine l'ensemble ; son sommet - le Tefatua, ou Tefatoati (1 017 m) - est l'unique endroit au monde où pousse le Tiare apetahi, jolie petite fleur blanche formée d'une demi-corolle de pétales presque semblable à celui du Tiare Tahiti. Des chercheurs ont vainement tenté de faire pousser ce gardénia ailleurs, sans jamais éclaircir les raisons de sa longévité sur cette montagne. Protégée (interdiction donc de la cueillir, mais vous pouvez la photographier), elle est le symbole de Raiatea. Plusieurs petits villages parsèment le littoral.
Configuration unique en Polynésie : Raiatea et son île soeur Tahaa partagent le même lagon. Aussi, si les reliefs de l'île méritent bien quelques randonnées, attardez-vous aussi sur la beauté du lagon, des motus et des dix passes qui le ponctuent : huit sont situées en face de Raiatea, deux face à Tahaa.

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