Le " ruisseau des cristaux " est un affluent du río Guayabero, situé dans la Serranía de la Macarena, dans le Parc national naturel La Macarena, à proximité du village du même nom. C'est l'un des sites naturels les plus spectaculaires de Colombie, une succession de cascades et de formations rocheuses dont des vasques, tunnels et piscines naturelles. Mais Caño Cristales est surtout célèbre pour ses couleurs qui tapissent le lit de la rivière. Des teintes de jaune, rouge, vert, bleu et noir données par une plante aquatique endémique (ce n'est pas une algue), la Macarenia Clavigera, qui change de couleur en fonction de son emplacement et de son exposition au soleil. Caño Cristales est ainsi surnommée la " rivière aux cinq couleurs ", mais aussi " la plus belle rivière du monde ", " la rivière des Dieux " ou encore " la rivière qui s'est échappée du paradis " ! Attention cependant : les couleurs n'apparaissent qu'en saison humide, quand le niveau de l'eau est suffisant, entre juin et novembre.

Le site n'est accessible au tourisme que depuis une dizaine d'années. Il se trouvait auparavant sous le contrôle de la guérilla des FARC. La présence importante de militaires encore aujourd'hui ne doit pas vous effrayer, le site est sécurisé depuis 2010. Les règles d'accès sont drastiques, aussi bien pour protéger le touriste que pour préserver la rivière et ses alentours. On ne se baigne pas au milieu des plantes aquatiques, encore moins si l'on s'est enduit de crème solaire ou d'anti-moustique. L'écosystème est pur et fragile. Ne laissez pas de trace ! On peut d'ailleurs s'inquiéter de l'augmentation constante de l'afflux de touristes sur ce joyau naturel. L'accès est aujourd'hui limité à 120 personnes par jour sur les sentiers ouverts au public. Pensez donc à réserver bien à l'avance votre voyage auprès d'une agence agréée (1 à 2 mois avant, surtout durant les week-ends prolongés par un jour férié, nombreux en Colombie). Les agences réceptives recommandées en début de ce guide passent toutes par des agences légales et autorisées à pénétrer sur le site. Certaines vous proposeront d'explorer un peu plus la Serranía de la Macarena, la première réserve naturelle colombienne classée en 1948, qui fut par la suite déclarée parc national, puis " patrimoine biologique de l'Humanité " par l'UNESCO. Une zone à la biodiversité particulièrement riche puisqu'elle se trouve au coeur du pays, à la jonction de la Cordillère orientale, des plaines orientales des Llanos et de la forêt amazonienne. Notez que cette chaîne montagneuse de 120 km de long sur 30 km de large, qui s'élève jusqu'à 1 600 m par endroit, ne fait pas partie de la cordillère des Andes située à une quarantaine de kilomètres de là, mais à une formation géologique beaucoup plus ancienne, celle du plateau des Guyanes.

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