Perchée à 3 300 m d'altitude, Zhongdian s'étend au nord-ouest du Yunnan, cernée de pâturages et de montagnes aux sommets enneigés. Certains voyageurs décrivent cette région comme une sorte de " Far West chinois ". En plus d'être proche de la frontière avec le Sichuan, Zhongdian est aussi l'une des portes d'entrée vers la route du Tibet. Bien connue des amateurs d'aventures extrêmes, la région inspira aussi de nombreux auteurs et explorateurs. Dans l'entre-deux-guerres, le géographe américain Joseph Rock décrivit dans de nombreux articles publiés dans National Geographic ces régions frontalières, sises dans l'ancien Kham tibétain. En 1933, ses textes inspirèrent l'écrivain James Hilton pour son roman Horizon Perdu, dans lequel il dépeignait une contrée mythique du nom imaginaire de Shangri-La.

C'est de ce nom que fut rebaptisé en 2001 le comté de Zhongdian, afin d'appâter les voyageurs en quête de paysages époustouflants tels qu'il sont décrits dans le roman. Aujourd'hui, Zhongdian se berce entre légende romanesque et réalité économique. Cela n'empêche pas, bien sûr, que les amateurs de trekkings seront servis ! Faire une halte à Zhongdian, c'est une excellente occasion de prendre un énorme bol d'air frais. La partie moderne de l'agglomération ne mérite pas que l'on s'y attarde. Les immeubles sans âme se côtoient autour d'une artère principale où s'entassent les taxis et les échoppes. Plus au sud se révèle la vieille ville, qui a pris un sérieux coup de neuf pour attirer le chaland. Les ruelles pavées s'enlacent autour de maisons en bois traditionnelles hébergeant des pubs enfumés ou des échoppes d'artisanat bouddhique importé de Thaïlande. L'incendie de janvier 2014 a détruit une partie de la vieille ville et mit un coup d'arrêt à un développement touristique constant depuis une décennie. Mais la ville a vite retrouvé son activité.

La région est essentiellement habitée par des Tibétains. Dans leur langue, Zhongdian s'appelle Gyalthang, un nom qu'ils préfèrent de loin à Shangri-La, ce sobriquet vide de sens. Vous découvrirez ici cette communauté riche de traditions séculaires, que le tourisme de masse amené à se développer dans la région, dévoie progressivement. Comme à Lijiang, on se dirige la nuit tombée sur la place principale de la vieille ville pour entrer dans la farandole, au rythme de la musique traditionnelle, un instant de communion dans ces lieux qui se réinventent une histoire. Quoi qu'il en soit, il est grand temps de venir visiter ce qu'il reste d'authentique à Zhongdian et de n'en faire qu'une étape vers d'autres contrées, tibétaines ou sichuanaises.

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