Difficile d'imaginer un séjour en Birmanie sans cette étape obligatoire, destination de tous les touristes mais à juste titre compte tenu de son immense beauté. Le lever du soleil sur la vallée de Bagan, au bord du fleuve Ayeyarwady, est un moment magique. Avec le soleil, la brume rasante s'estompe lentement, dévoilant le fragile équilibre d'ocre et d'or de la forêt de pagodes. Véritable bijou de la Birmanie, ce sanctuaire de plus de 2 000 pagodes et temples pourrait être le quatrième joyau du bouddhisme. Difficile de croire que ce fut une capitale. A part les temples, les seuls vestiges sont les remparts : trois des côtés de l'enceinte et la porte de pierre Sarabha qui marque encore symboliquement l'entrée du site. Les origines du royaume de Bagan ne sont pas clairement établies. On dit que cette dynastie de cinquante-cinq monarques remonte au IIe siècle, époque où le royaume ne comptait que dix-neuf villages. L'histoire de Bagan proprement dite commence avec l'avènement d'Anawratha. A cette époque, Bagan était appelé Pukam ou Arimaddanapura. La cité est située stratégiquement dans une plaine aride mais dominant les champs de riz de Kyaukse, au nord-est, et de Minku, au sud-ouest. C'est de là qu'Anawratha unifia politiquement le pays. L'histoire de Bagan est étroitement liée à celle du roi Anawratha et à ses conquêtes. La plus folle de ses entreprises a été de faire du bouddhisme Theravada la religion de la haute Birmanie et mettre fin à ses croyances occultes. Aidé du moine Shin Arahan, originaire de Thaton, Anawratha conquit les doctes écritures auprès du royaume de Thaton. Il en fit prisonnier le roi et sa cour, qu'il déplaça à Bagan. Il fit ainsi de la cité la capitale birmane du bouddhisme et des arts. L'influence des artistes môn sur l'architecture baganaise sera déterminante. Le nombre de pagodes et de temples érigés entre le XIe et le XIIIe siècle (plus de cinq mille) témoigne de la prospérité que connut la région sous le règne éclairé d'Anawratha. Le sac de Bagan par Kubilay khan, en 1287, mit fin au royaume, mais en épargna les splendeurs.

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