L'origine de Vitebsk est enveloppée de mystère. Selon la légende, la princesse Olga de Kiev, épouse du prince Igor, fils de Riourik, fut si impressionnée par la beauté de ces lieux qu'en 974 elle ordonna la fondation d'une ville à l'intersection des fleuves Dvina et Vitba, dont la ville tire son nom. Légendes à part, la ville est mentionnée pour la première fois dans les Chroniques en 1021 comme domaine de Brjačislav, prince de Polotsk. Aux XIIe et XIIIe siècles, exploitant sa position stratégique sur la Dvina occidentale, elle se développe grâce aux échanges commerciaux avec Kiev, Novgorod, Constantinople et l'Europe. Au début du XIVe siècle, elle fait partie du grand-duché de Lituanie. En 1597, elle reçoit le droit de Magdebourg. Cependant, en 1623, lors d'une insurrection populaire contre l'interdiction de l'orthodoxie, Josaphat Kountsevitch, archevêque uniate, est abattu en plein centre-ville de Vitebsk. Suite à cet événement, Vitebsk perd le droit de Magdebourg jusqu'en 1644.

Au début du XVIIIe siècle, la ville est profondément endommagée par la guerre du Nord entre la Russie et la Suède. En 1772, elle intègre l'Empire russe. Quand, en juin 1812, l'armée napoléonienne envahit ce dernier, Vitebsk se trouve sur le chemin de Moscou. Napoléon achète la loyauté de la noblesse locale en promettant la restauration du droit de Magdebourg. Il établit ensuite son quartier général dans le palais du gouverneur, mais la majorité paysanne soutient le tsar. Vitebsk connaît plus tard un nouvel essor économique à la fin du XIXe siècle, après la construction du chemin de fer Moscou-Riga et Saint-Pétersbourg-Kiev.

La révolution d'Octobre, les purges staliniennes et les deux guerres mondiales laissent une empreinte indélébile sur la ville. Ce n'est qu'à la fin des années 1960 que la population retrouve son niveau de 1939. Aujourd'hui, Vitebsk est un des principaux centres industriels et culturels de Biélorussie. Ville élégante et raffinée, elle est considérée comme la deuxième capitale culturelle du pays après Minsk. Elle est notamment connue pour ses traditions artistiques. Au début des années 1890, le célèbre peintre russe Ilia Repine s'établit à Zdravnevo, dans les environs. Ici vivent et travaillent des peintres comme Chagall, Malevič, Dobujinski, Pen et d'autres artistes qui viennent enseigner à l'école d'art fondée par Chagall en 1919. De nos jours, la ville reste le centre de la vie culturelle du pays. Chaque année, aux alentours du 7 juin, date de l'anniversaire de Marc Chagall, des journées dédiées au célèbre peintre, avec expositions, concerts et conférences, sont organisées dans la ville et ses environs. Le festival international Slavyanski Bazar réunit les chanteurs du monde entier en transformant la ville en un lieu de fête incontournable.

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