Parinacota est un superbe village de la cordillère, situé à 4 392 m d'altitude, classé monument historique. Sa situation sur la route entre Arica et Potosí avait jadis favorisé son essor économique. Puis il déclina progressivement. A présent, il vit essentiellement de l'élevage et d'une petite activité artisanale. Ses maisons de pierre et d'argile sont coiffées d'un toit en paja brava, peu à peu remplacée par de la tôle, meilleur marché. Le plus intéressant bâtiment du village est celui de l'église, toute de blanc vêtue et entourée d'un mur orné de représentations de divinités. Ce mur est troué de trois portes, couronnées par des pierres volcaniques roses. Bâtie au XVIIe siècle, l'église fut reconstruite en 1789 et blanchie à la chaux. On pourra voir à l'intérieur de superbes fresques, ainsi qu'un Christ, torturé par les Espagnols et non par les Romains. C'est sûrement l'un des chefs-d'oeuvre du Nord chilien, la plus belle église du pays et l'une des plus intéressantes des Andes.

Près de la place principale s'étend une petite mare où s'ébattent des canards. En face de la place, quelques femmes installent leurs stands d'artisanat, en particulier des vêtements : pulls, vestes et mantas (pas aussi précieuses que celles de Bolivie). Si vous comptez monter plus au nord en Amérique latine, il vaut mieux attendre pour vous laisser tenter, à moins d'en profiter pour faire un petit geste... Le 8 septembre, jour de la célébration de la Nativité de la Vierge, donne lieu à une procession qui défile à travers toute la ville.

Les environs du village sont grandioses : de très nombreux camélidés paissent sur le vaste bofedal de Parinacota ; et le jeu des multiples petites lagunes avec le vert marécageux et le blanc ou le noir des bêtes, sur fond de volcan enneigé, est émouvant. Peu après le village, sur la route du lac Chungará, on s'arrêtera au point d'ailleurs culminant de la route pour admirer les lagunes de Cotacotani, qui, sur une superficie de 600 hectares, se blottissent entre les bofedales, dans un paysage qui évoque un champ de lave. Superbe, mais essayez de trouver un point de vue qui évite les fils électriques ! Un sentier part du village et passe par plusieurs miradors ; essayez de trouver celui qui vous plaît le plus.

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